VM: Lille “Zucca” er Norges store stjerne

Foto: Bridget Samuels

Han er ikke stor, men han fylder meget på isen. Det er en lille mand med en kæmpe vilje, Danmark lørdag eftermiddag skal forsøge at holde i kort snor, når Norge er modstanderen i åbningskampen ved VM 2016 i Moskva.

Navnet er Zuccarello. Mats Zuccarello. Ja, faktisk Mats André Zuccarello-Aasen, hvis vi skal have det hele med. Det er næsten en smule komisk, at et af de længste navne på det norske hold bæres af deres mindste spiller, for med sine 171 centimeter rager den 28-årige forward ikke højt til vejrs.

Alligevel mænger “Zucca”, som han kaldes, sig med stjernerne. Både til daglig i NHL og nu også ved sit fjerde VM på seniorniveau. Det lå ellers ikke i kortene, at Mats Zuccarello ville blive den store profil, han er i dag, men hans store talent har tilsat en imponerende vilje gjort ham til Norges ubestridt største ishockeynavn lige nu.

Mats Zuccarello har i denne sæson lavet 61 point i 81 NHL-kampe for New York Rangers. I slutspillet blev det til et par point for newyorkerne, som efter fem kampe blev slået ud af Pittsburgh Penguins. Det åbnede VM-døren for “Zucca”, som gerne ville spille et sidste VM under den snart afgående landstræner Roy Johansen.

Det er første gang i seks år, at Mats Zuccarello er med til VM, og der er sket meget i den lille forwards karriere, siden han var med i 2010, hvor han lavede tre mål og en assist i fire kampe for Norge. “Zucca” har siden dengang fået sin NHL-debut, forladt NHL, gjort comeback i ligaen og nu etableret sig som fast mand i New York Rangers.

Der skal ikke herske nogen tvivl om, at Mats Zuccarello har kæmpet ekstremt hårdt for at nå der til, hvor han er i dag. Han blev aldrig draftet af nogen NHL-klub, men fik chancen hos New York Rangers efter et par imponerende sæsoner for traditionsklubben MODO i den bedste svenske række.

Her formåede Zuccarello at lave hele 104 point i 90 kampe, og den lille tekniker viste, at de 134 point i 98 kampe for Frisk Asker i den norske liga ikke var nogen tilfældighed. “Zucca” kunne sagtens begå sig på et højere niveau, men det tog tid for ham at finde sig til rette på allerhøjeste hylde.

Derfor blev hans første ophold i New York Rangers heller ikke nogen ubetinget succes. 26 point i 52 NHL-kampe var ganske vist meget pænt, men Zuccarello blev ikke nogen stamspiller på det Rangers-hold, han debuterede for i 2010. Skader gjorde, at det endelige gennembrud udeblev, og han forlod derfor NHL, tog turen til Metallurg Magnitogorsk og genfandt sig selv og troen på, at han kunne lykkes.

Efter næsten et enkelt år i KHL gik turen tilbage til New York. Rangers og Zuccarello ville simpelthen forsøge at få det til at lykkes, og i anden omgang skete det. Fra dag et var Mats Zuccarello velkørende i Rangers-trøjen, og han nåede sammen med holdkammeraterne frem til Stanley Cup-finalen i sin første fulde sæson efter comebacket.

Her stod Los Angeles Kings i vejen for Zuccarellos drøm om at vinde ishockeysportens mest eftertragtede klubtrofæ, men nordmanden spillede et stærkt slutspil, hvor han lavede 13 point i 25 kampe. Ishockey- og “Zucca”-feberen tog til i Norge, hvor man nu endelig havde fået en spiller, som var trådt ind på den helt store scene.

Norges landshold har i flere år disket op med stærke VM-præstationer, men i NHL har nordmændene – og er det i øvrigt stadig – distanceret af eksempelvis Danmark. Zuccarello skal holde den norske fane højt i verdens bedste ishockeyliga. Og det gør han godt.

Danmark kan i år glæde sig over at have fået flere NHL-spillere med til VM, end det har været tilfældet i det seneste år. Det samme gør sig gældende for Norge, som i år har hele to af slagsen. Både Mats Zuccarello og Andreas Martinsen, som i denne sæson fik sin NHL-debut og spillede 55 kampe for Colorado Avalanche, er med, men der er ingen tvivl om, at det er “Zucca”, vores norske naboer – og ærkerivaler – sætter deres største lid til.

Det var dog ikke med New York Rangers’ gode vilje, at Mats Zuccarello tilsluttede sig det norske VM-hold. Sidste år pådrog han sig et kraniebrud i en slutspilskamp i NHL, og hans helbred og ishockeykarriere var i fare. Zuccarello ville dog med til Rusland, og han formåede derfor at overtale klubben til at lade ham rejse.

– Jeg forklarede, at jeg ikke har spillet for landsholdet i et stykke tid, og at jeg ville være med. De tyggede på det. Der skal spilles meget hockey fremover, og de ville helst have, at jeg skulle lytte til min krop og slappe af, men jeg føler mig klar, fortalte Zuccarello til NRK om sin “forhandling” med New York Rangers.

Den lille, store stjerne fik lov at rejse og er med i Moskva, men lørdag eftermiddag behøver vi ikke at se noget til ham. De danske løver kan dog få svært ved at holde “Zucca” nede, for selvom han kun er 171 centimeter høj, så er hans vilje og talent blandt de største ved dette VM.

Se her, hvad Zuccarello blandt andet kan gøre på isen. Der er altså en række lækkerier – og faktisk også flere gode hits – i blandt: