VM 2018: USA i problemer, men vandt efter OT

- Foto: Bluelinemedia.dk

USA – Letland 3–2 (1-1, 1-1, 0-0, 1-0) OT

Amerikanerne havde torsdag eftermiddag overraskende store problemer mod et hårdtkæmpende lettisk mandskab, som formåede at tvinge kampen ud i overtid. Her måtte letterne se sig slået med 3-2 efter et power play-mål. Cam Atkinson blev matchvinder for amerikanerne, mens Elvis Merzlikins storspillede i det lettiske mål.

Amerikanerne kunne med en sejr i eftermiddagens opgør mod Letland tage føringen i gruppe B, hvor gruppens 1’er fra Finland i går led et overraskende nederlag mod de danske værter. Letterne havde dog formentligt ikke kalkuleret med tre danske points mod Finland – et resultat, der kan give helt nye perspektiver for gruppen.

Men det ville utvivlsomt blive svært for letterne, mod de amerikanske storfavoritter, men hvert et point letterne kan tilkomme, på dette tidspunkt i turneringen, kan vise sig at være guld værd i sidste ende.

Kigger man lidt frem i turneringen, så mangler Letland nemlig en svær opgave mod Canada, samt to nøglekampe mod hhv. Tyskland og Danmark. Men først var det altså de amerikanske verdensstjerner ført an af Kane, Larkin og Gaudreau, det var på programmet for letterne.

Uafgjort efter rodet åbningsperiode

En stærk amerikansk indledning kastede to scoringsmuligheder af sig indenfor de første 20 sekunder, men Elvis Merzlikins afviste i det lettiske mål og letterne kom på pucken. Her fik Chris Kreider i sit returløb raget en udvisning til sig øjeblikket efter og letterne kunne dermed rulle power play-formationerne ud.

Oskars Cibulskis tegnede sig her for letternes bedste forsøg i overtal, da han trykkede af fra mellemdistancen. Men Keith Kinkaid var på sin plads i det amerikanske mål og afviste for USA.

Også amerikanerne fik en tidlig power play-mulighed, da Richards Bukarts måtte til afkøling for en tripping efter tre minutters spil. Men trods et heftigt amerikansk pres, så kastede overtalsmuligheden ingen scoringer af sig.

Alex Debrincat og Sonny Milano strøg i det femte minut af sted i en kontramulighed, men to mod en overfor letternes haltende defensiv blev det til en pasning for meget og chancen løb ud i sandet for amerikanerne.

Lidt tumult foran Kinkaids mål, efter at letterne var gået lidt hårdt til den amerikanske keeper, kastede endnu en udvisning af sig og det var i det hele taget svært for de to hold, at finde ind i en god spillemæssig rytme, som følge af de forholdsvist mange udvisninger.

Midtvejs i perioden formåede letterne, indenfor blot 55 sekunder, at rage to udvisninger til sig for at være for mange spillere på isen. I spil fem mod tre blev presset på letterne til sidst mere end hvad man kunne modstå og amerikanerne kunne efter 12 minutter bringe sig i front med 1-0. Pucken lå her pludseligt helt fri bag Merzlikins i målet, så det var en let sag for Chris Kreider, at puffe den ind over stregen til et amerikansk åbningsmål.

Trods overvejende amerikansk dominans i den resterende del af perioden, så var det letterne der scorede det næste mål, da et halvforkølet forsøg fra distancen blev rettet af undervejs og derfor snød Kinkaid i amerikanernes mål. Uvis Balinskis blev noteret for udligningen og der stod 1-1 forud for den første periodepause.

Fortsat lige efter jævnbyrdig anden periode

Amerikanerne brændte alt for mange store chancer denne eftermiddag, hvor man flere gange havde haft break away-muligheder og gode chancer tæt under mål. Et par minutter inde i perioden var det dog letterne der misbrugte et godt tilbud, da Teodors Blugers brændte et break away forsøg på Kinkaid.

Anderledes effektiv var Andris Dzerins i power play efter tre minutters spil. Det var her den lettiske kaptajn, Roberts Bukarts, der gjorde et stærkt forarbejde og via Miks Indrasis fik sat Dzerins op til afslutning lavt i slottet. 1-2 til Letland og stor jubel blandt de mange lettiske fans i Boxen, som skabte en god stemning i hallen.

Letterne var nu ganske godt kørende, man førte anden periodes skudstatistik med 0-4 og kom først på det meste overfor en flok frustrerede amerikanere, der så ud til at lade sig gå på af modgangen. I hvert fald tog amerikanerne et par dumme udvisninger og opsøgte ved flere lejligheder unødige konfrontationer foran det lettiske mål, hvor gemytterne derfor flere gange kom i kog.

USA virkede i det hele taget til at være et hold, som havde lidt svært ved at finde konceptet i anden periode, hvor letterne til gengæld kørte friskt på og fik skabt flere gode muligheder.

Mod periodens slutning kom amerikanerne dog bedre efter det og man fik presset letterne i egen zone i sær i de sidste fem minutter af perioden.

Trods storspil af Merzlikins, der for alvor så ud til at være blevet spillet varm efterhånden, så lykkedes det da også for amerikanerne, at få udlignet et par minutter før pausesignalet, da Colin White sendte et håndledsskud mellem benene på den lettiske keeper til 2-2, hvilket også var stillingen forud for tredje periode.

Målløs tredje periode udløste overtid

Letternes stærke back, Uvis Balinskis, fik sendt chokbølger gennem den amerikanske lejr to minutter inde i tredje periode, da han sendte et brag af et slagskud på overliggeren fra distancen. Men amerikanerne slap med skrækken og overtog sidenhen størstedelen af kampens initiativ.

Siden begyndte der at tegne sig et billede af et amerikansk hold, der rent spillemæssigt var mere i kontrol. Men selvom man pressede godt på og var meget på pucken, så kneb det stadig med det chanceskabende spil og effektiviteten foran mål udeblev, når chancen endelig bød sig.

Dette blev eksemplificeret glimrende efter et kvarters spil, hvor letternes Mikelis Redlihs måtte til afkøling for en interference på Keith Kinkaid. Amerikanerne spillede og spillede pucken rundt i power play, men fik skabt alt for lidt. Derfor var det også nærmest uundgåeligt, at kampen skulle ud i overtid.

Her faldt afgørelsen så til gengæld hurtigt, da letterne tidligt tog en udvisning. 45 sekunders overtalsspil var således nok for amerikanerne, da Patrick Kane og Johnny ”Hockey” Gaudreau i fællesskab åbnede det lettiske box play og fik sat Cam Atkinson perfekt op til afslutning tæt under mål. 3-2 og amerikanerne kunne sætte to points ind på VM-kontoen.