VM 2018: Sverige sikrer semien med stort besvær

Foto: Jan Korsgaard

Sverige-Letland 3-2 (0-0, 1-1, 2-1): Sverige var på forhånd store favoritter til at snuppe sejren mod Letland, der drog i kvartfinalen på bekostning af Danmark. En svensk hockeymaskine, der havde fungeret glimrende i gruppespillet.

Billedet var imidlertid et anden mod Letland i Royal Arena. Svenskerne havde stort besvær med at komme foran, ligesom Letland konstant lurede med en overraskelse i hele kampen. Stærk svensk tredje periode sikrede dog avancement til semifinalen, men spændingen om kampens udfald var stort til sidste sekund foran 12.490 tilskuere.

Der var langt, langt færre svenske tilskuere med den karakteristiske gule spilletrøje i arenaen i aften. Og på den baggrund også en langt mindre elektrisk stemning end de foregående svensker-kampe. Ærgerligt, når nu der var tale om en kvartfinale. Mange neutrale tilskuere på plads.

En meget blød indledning på kampen med kun ganske få afslutninger. Letland med mest puck i de første minutter, mens Sverige langsomt arbejdede sig ind i kampen. Med mere puckbesiddelse, vel at mærke.

For det skulle imidlertid vise sig, at Sverige havde yderst svært ved at bryde gennem den lettiske forsvarsmur. Et forsvarsværk af en sådan kaliber, så selv de mange svenske stjernespillere fra NHL ikke havde offensivt held. En lettisk defensiv, der også fungerede så glimrende mod Danmark i skæbnekampen i tirsdags.

Faktisk stod Letland for kampens første farlige forsøg. Og dette først efter otte minutter. Mikelis Redlihs forsøgte sig snert forbi Anders Nilssons mål.

De første 10 minutter var usædvanligt stille, anonyme og helt uden dramatiske situationer. Udsædvanligt for Sverige, der havde banket gennem turneringen med stor kraft og klasse. Og masser af mål. Det var i dén grad anderledes i de første 20 minutter af denne kvartfinale.

Sveriges største chance i første periode var signeret Rickard Rakell, da han sendte slagskud af sted få minutter før pause. Stærk indgriben af Elvis Merzlikins i det lettiske mål.

Letter imponerede
Sverige fik en bedre begyndelse på anden periode med flere afslutninger og mere energi. Johan Larsson blandt andet med forsøg tæt under mål. Faktisk havde svenskerne dobbelt så mange skud (otte stk.) i de første fem minutter som i hele første periode. Ganske sigende.

Viktor Arvidsson tæt på åbningsmål efter seks minutter, men Elvis Merzlikins i sprælsk redning på stregen. I stedet kunne Filip Forsberg gøre det til 1-0 momentet efter. Afslutning ude fra, og så strøg pucken hele vejen i kassen i lav højde. Mål efter et kæmpe pres på det lettiske mål.

Sverige fik kampens første udvisning, men letterne fik aldrig ro til at bygge spillet op. Til gengæld kunne Gustav Nyquist forsøge sig, da han misbrugte alene med målmanden.

Letland lurede konstant på offensive indspark, og det drog det stærkt funderede mandskab også nytte af. En svensker knækkede staven og gav frit lejde til Teodors Blugars, der fra venstre side strøg mod mål. Afslutning mod det fjerneste hjørne og 1-1 på måltavlen. Lignede et mål, keeper Anders Nilsson burde have afværget.

Letland med kæmpe mulighed for at bringe sig foran, da Sverige blev idømt to udvisninger inden for seks sekunder. Men letterne havde ikke held i fem mod tre trods flere nærgående afslutninger. Anders Nilsson tog i den grad fra sig i målet. Intense minutter. Dejlig playoff-hockey.

Få minutter inden pause nyt powerplay til Letland, men også denne gang sagde svenskerne stop. Uafgjort efter 40 minutter. Spænding hele vejen rundt. Svensk nervøsitet og bekymrede miner hos landets udsendte pressefolk.

Sverige forsvarede føring
Sverige med lyn og torden fra første færd i sidste periode. Og der skulle kun gå to minutter, før forhåndsfavoritterne bragte sig foran 2-1. Mattias Ekholm med skud fra distancen, og foran mål kunne Viktor Arvidsson slå pucken i mål. Flot udført og svenskerne i front.

Letland fik powerplay, men man kom ikke i nærheden af farlige chancer. Til gengæld kunne Sverige øge til 3-1 i netop powerplay. De gulblusede spillere fik overtal øjeblikke senere, og det udnyttede Oliver Ekman-Larsson til tomålsføring. Efter et tungt pres kunne han sende pucken i et tomt mål, mens Elvis Merzlikins sprællede forgæves.

Tre Kronor på sejrskurs efter en indtil nu tæt, tæt kamp.

Faren var dog ikke forbi for svenskerne. Godt halvvejs i perioden reducerede Letland til 3-2. Rudolfs Balcers sendte trækskud af sted langt ude fra, og pucken gik hele den lange vej højt i mål. Anders Nilssons udsyn tilsyneladende spærret.

I resten af kampen var Sverige spildominerende og i kontrol, mens kræfterne så småt så ud til at være sluppet op hos letterne.

Letland gjorde en sidste satsning ved at trække målmanden ud 75 sekunder før tid, men det hjalp lige lidt. Én udmærket chance blev ikke formøblet til scoring, og så var kampen forbi.

Fortjent sejr til Sverige, selv om Letland havde kæmpe ære af matchen. Flot indsats – og stærkt at holde Sverige fra fadet så langt hen i kampen.

Oliver Ekman-Larsson udnævnt som bedste spiller for Sverige ved IIHF’s officielle kåring efter opgøret. Samme hæder tilfaldt den stærke lettiske keeper, Elvis Merzlikins.

Kristaps Sotnieks, Andris Dzerins og Elvis Merzlikins kåret til Letlands tre bedste spillere ved VM efter kvartfinalenederlaget.