Storbritannien: Cardiff Devils tog første liga-titel i 20 år

Mens de fleste europæiske ligaer grundlæggende følger nogenlunde samme koncept, med enkelte variationer, så er den britiske Elite Ice Hockey League lidt et kapitel for sig selv. En liga som tæller hold fra både England, Wales, Skotland og Nordirland.

Lørdag aften sikrede ligaens eneste walisiske repræsentant, Cardiff Devils, sig det første grundspilsmesterskab i 20 år, med en udesejr på hele 6-2 over engelske Sheffield Steelers. Det til trods for at der stadig resterer 2-4 grundspilskampe for de forskellige hold. Og titlen kom i hus blot to uger efter at netop Steelers også blev slået i finalen i den britiske pokalturnering, Challenge Cup, på hjemmebanen i den walisiske hovedstad.

I EIHL fejres grundspillet som det mest betydende mesterskab, og derfor var det stort for Cardiff-klubben endelig at hive titlen til Wales igen, som det ikke var sket siden sæsonen 96/97. Klubben har flere gange siden nået finalen i det efterfølgende slutspil, men har ikke vundet det siden 1999. Dengang med en vis Derek Herlofsky på mål (som siden huserede i Odense), samt en Mario Simioni i angrebet.
Cardiff er altså nu sikker på at holde de øvrige tophold og traditionsklubber bag sig i grundspillet, som udover Sheffield tæller Belfast Giants og Nottingham Panthers. Trods Nottingham-klubbens triumf i Continental Cuppen tidligere i år, ligger Panthers altså til blot at slutte som nr. 4 – hvilket understreger ligaens solide topniveau.
Djævlene fra det sydlige Wales kan dermed sætte sæsonens anden pokal ind i skabet i deres nye Ice Arena Wales, som blev indviet sidste år. Dertil kommer formentlig endnu en titel for at vinde ligaens Erhardt Conference (ligaen er teoretisk delt i to), mens man håber på endelig at vinde slutspillet igen.
Men hold nu fast. ”Slutspillet” er nemlig hvor ligaen for alvor skiller sig ud fra resten af Europa, og ærlig talt bliver lidt ”hat og briller”. For efter et grundspil på 52 kampe kan man i teorien hente slutspilstitlen ved blot at vinde tre kampe, hvis man ellers lige rammer formen.
Først er der kvartfinalerne, hvor de 8 bedste spiller ude og hjemme – og den samlede vinder går videre til slutspilsweekenden, som altid spilles i Nottingham, og traditionen tro er en hockeyfest af dimensioner.
Og her er der kort proces, hvor de to semifinaler afvikles lørdag, mens vinderne mødes i finalen dagen efter. Kigger man på de seneste års statistik kan man dog tvivle på om Nottingham-klubbens hjemmebanefordel er helt fair.Klubben har nemlig vundet slutspilstitlen fire gange de seneste seks sæsoner, til trods for at man blot formåede at vinde grundspillet i én af disse.
I år håber Cardiff Devils naturligvis på at de kan leve op til favoritværdigheden, med tidligere Metal Liga kendinge som Jake Morissette, Guillaume Doucet og Patrick Asselin på holdet.