Stanley Cup-optakt: Winnipeg-Vegas

Foto: Jan Korsgaard

Hvis man før sæsonen havde forudsagt, at årets Western Conference-finale ville komme til at stå mellem Winnipeg Jets og Vegas Golden Knights ville de fleste nok have slået en hånlig latter op.

Ikke desto mindre er det blevet en realitet, at de to hold står over for hinanden i kampen om at repræsentere Western Conference i årets Stanley Cup-finale, efter at Jets i de første to runder af slutspillet har besejret Minnesota Wild og Nashville Predators, mens Golden Knights har sendt Los Angeles Kings og San Jose Sharks ud.

Dermed kommer Winnipeg, som kun har været i slutspillet i en af de seneste seks sæsoner, eller NHL-debutanterne fra Las Vegas, som sammensatte deres hold for mindre end 11 måneder siden til at dyste mod enten Washington Capitals eller Tampa Bay Lightning om ishockeyens ultimative trofæ, Lord Stanley’s Cup.

Det er to hold med masser af fart og power, der står over for hinanden. Jets’ topkæde, som anføres af Mark Scheifele, har været helt forrygende i slutspillet, mens Golden Knights har fået fordelt scoringerne mellem mange spillere.

Den offensive bredde er fin på begge mandskaber, men Vegas-defensiven får rigeligt at gøre med at stoppe Winnipegs topkæde. Mark Scheifele har scoret 11 mål i slutspillet, og hans kædekammerater Kyle Connor og Blake Wheeler har også fundet vej til nettet.

Det har Nikolaj Ehlers noget overraskende ikke formået endnu. Det er blevet til seks assists og fine +5 for Ehlers, men der hersker ingen tvivl om, at nordjyden meget, meget gerne vil have hul på bylden og vende tilbage til rollen som målscorer i sit første NHL-slutspil i karrieren.

Finske Patrik Laine har nettet tre gange i slutspillet, men han rummer også mere end det, og netop de gode venner, Ehlers og Laine, kan blive en afgørende faktor for Jets. Golden Knights er hårdtkæmpende og ganske disciplinerede, men har de, hvad der skal til for at lukke offensive kraftkarle som Ehlers og Laine ned over en hel serie? Det lykkedes ret godt for både Minnesota og Nashville, men det vil være ganske opsigtsvækkende, hvis det sker tre serier i træk.

Marc-Andre Fleury har spillet fremragende i Vegas-målet i slutspillet, og det samme har Connor Hellebuyck for Winnipeg. Den tidligere Pittsburgh Penguins-målmand har stor rutine, og det gør umiddelbart, at Vegas måske har en lille fordel i målmandsduellen. Hellebuyck vandt dog duellen mod Pekka Rinne i den seneste runde, så han har vist sig i stand til at stråle i en serie, hvor han bliver målt mod en af ligaens allerbedste på positionen.

Umiddelbart er Winnipeg Jets de flestes favorit til at snuppe finalebilletten, og med hjemmebanefordelen i en eventuel kamp syv er det også buddet herfra, at Nikolaj Ehlers og kompagni skal spille Stanley Cup-finale i denne sæson.

Vurdering: Winnipeg Jets vinder med 4-2 (55-45)