Stanley Cup-optakt: Vegas Golden Knights-LA Kings

Foto: Bridget Samuels

Slutspillet om Stanley Cup begynder de kommende nætter – dansk tid. Vi har bedt vores NHL-skribenter tage pulsen på de otte serier og give et bud på udfaldet. Her er det Christian Henriksen, der har taget pulsen på slaget mellem Vegas Golden Knights og LA Kings. Første kamp spilles i nat, og det er klokken 04 dansk tid. 

Der skal for første gang nogensinde spilles NHL-slutspilshockey i Las Vegas, for i en sensationel debutsæson lykkedes det Vegas Golden Knights at vinde deres division og sikre sig en billet til duellen om Stanley Cup-trofæet. I første runde står holdet over for Los Angeles Kings.

En helt igennem fantastisk præstation af den nye NHL-klub, der med status af divisionsvindere vel egentlig er favorit til at vinde serien mod Los Angeles Kings. At Las Vegas-holdet så måske møder muren og risikerer at ryge ud af slutspillet i første runde, er en anden sag. Det ændrer ikke på, at general manager George McPhee på rekordtid har fået sammensat et slagkraftigt mandskab, som har taget NHL med storm.

Golden Knights-mandskabet består af en blanding af talentfulde spillere, nogle rutinerede profiler og nogle spillere, som var i overskud i de øvrige NHL-klubber. Svenske William Karlsson har været den helt store historie i Las Vegas i denne sæson. Den tidligere Columbus Blue Jackets-forward har scoret hele 43 gange i grundspillet. I hans hidtil bedste sæson nettede han ni gange, så Karlssons sæson symboliserer eventyret i Las Vegas på bedste vis.

Head coach Gerard Gallant har fået det bedste frem i sine spillere, og hvis folk som Marc-Andre Fleury, James Neal, Tomas Tatar, David Perron og føromtalte William Karlsson præsterer i serien mod Los Angeles Kings, så har Vegas pæne muligheder for at komme videre til anden runde.

Kings har misset slutspillet i to af de tre sæsoner, der er gået, siden deres seneste Stanley Cup-titel i 2014. En fin afslutning på grundspillet betød, at Los Angeles’ slutspilsdeltagelse aldrig for alvor var i fare i år, og for Kings handler grundspillet i bund og grund bare om at få klemt sig med i slutspillet. Så er placeringen og den deraf følgende seedning mindre vigtig.

Det viser historikken med al tydelighed. De to gange, Kings har vundet Stanley Cup, er holdet endt på tredjepladsen i sin division. Denne sæsons syvendeseed i Western Conference er altså bestemt ikke nogen katastrofe for Los Angeles. Måske snarere tværtimod. Nu kan holdet igen komme lidt fra baghjul og undgå et tungt forventningspres.

Slovenske Anze Kopitar har genfundet melodien i denne sæson, hvor han lavede 40 point mere end i sidste sæson. Kopitar har haft sin bedste sæson i karrieren, og det samme har den tidligere Kings-kaptajn Dustin Brown. Sammen med målmand Jonathan Quick og backstjernen Drew Doughty skal de føre an i slutspillet.

Kings har kvalitetsspillere og rutine nok til at gå rigtig langt i slutspillet. Om bredden så også er god nok, vil vise sig, men umiddelbart er der lagt op til en ret jævnbyrdig duel i første runde. Golden Knights har momentum efter et forrygende grundspil, mens Kings har slutspilsrutinen.

Vurdering: Los Angeles Kings vinder med 4-2 (55-45)