Stanley Cup-optakt: Tampa Bay-Washington

Tampa Bay Lightning var før sæsonen de fleste eksperters favorit til at vinde Stanley Cup-titlen i denne sæson, og Florida-klubben står nu i Eastern Conference-finalen for tredje gang på fire sæsoner.

Forhåndsfavoritterne skal op imod Lars Eller og Washington Capitals i kampen om at repræsentere Eastern Conference i årets Stanley Cup-finale, og det kan blive en tæt serie, som meget vel kan gå ud i syv kampe.

De to klubber har begge imponeret i slutspillet. Tampa Bay har vundet begge deres serier med 4-1 over først New Jersey Devils og siden Boston Bruins. Stjernecenteren Steven Stamkos fandt slutspilsformen i de sidste tre kampe i serien mod Boston, hvor han lavede fire point og nu er oppe på ti point i slutspillet.

Det er første gang i 20 år, at det er lykkedes Washington at spille sig frem til en conference-finale. Det er sket efter 4-2 i kampe over henholdsvis Columbus Blue Jackets og de seneste to sæsoners Stanley Cup-vindere fra Pittsburgh Penguins.

Alexander Ovechkin har aldrig stået i en conference-finale før, men han er den helt store grund til, at Capitals gør det i år. Med otte mål og 15 point i 12 slutspilskampe er den russiske superstjerne holdets topscorer foran landsmanden Evgeny Kuznetsov og svenske Nicklas Bäckström, som har lavet henholdsvis 14 og 13 point i slutspillet.

Nicklas Bäckström sad ude med en skade i den afgørende kamp mod Pittsburgh, og der er stadig lidt tvivl om hans deltagelse i den første kamp mod Tampa Bay, som spilles i Tampa fredag aften. Han ventes dog at være kampklar snart, og Washington får måske også André Burakovsky, som blev skadet i starten af serien mod Columbus, tilbage.

Lars Eller har gjort det forrygende i slutspillet, hvor han står noteret for syv point og +3 i 12 kampe. Han håber nu på at kvalificere sig til Stanley Cup-finalen som den blot anden dansker nogensinde.

Muligheden for, at det sker, er bestemt til stede. Når Washingtons profiler rammer deres topniveau, er der ikke mange hold i NHL, der kan matche dem. Det samme kan siges om Tampa Bays største stjerner, så en afgørende faktor i serien kan blive, hvem der formår at lukke modstandernes stærkeste kort ned.

Lars Eller bliver en af de spillere, der skal være med til at dæmme op for Steven Stamkos og Nikita Kucherov, og samtidig har danskeren vist, at han kan byde ind med mål og assists. Mål fra tredje- og fjerdekæden plejer at være afgørende i slutspillet, og på bredden er Capitals lige så stærke som Lightning. Det beviste hovedstadsholdet i den sidste kamp mod Pittsburgh, hvor de trods en række fravær formåede at lukke serien.

Målmandsduellen mellem Andrei Vasilevskiy og Braden Holtby bliver også spændende at følge, fordi den tegner umiddelbart til at blive meget jævnbyrdig. Holtby har stået med 92,6 i redningsprocent i slutspillet, mens Vasilevskiy er noteret for en gennemsnitlig redningsprocent på 92,7.

Vurdering: Washington Capitals vinder med 4-3 (50-50)