Stanley Cup-optakt: Tampa Bay-New York Islanders

Allerede i nat går semifinalen i Eastern Conference i NHL i gang. Endda før Nashville og Anaheim har afsluttet deres første runde-mellemværende i den anden ende af USA. Det stopper ikke Tampa Bay Lightning og New York Islanders fra kamp et, og det er naturligvis med Frans Nielsen i en herlig rolle set med danske øjne.

Islanders var knivskarpe i marginalerne mod et andet Florida-hold, Panthers, i kvartfinalen i Eastern Conference, men fortsætter festen mod Tampa Bay. Sportsomnia.com’s Martin Egholm og FACEOFF.dk’s NHL-skribenter, Christian Sonne og Christian Henriksen, giver her et bud på seriens udfald:

Tampa Bay Lightning – New York Islanders
Christian Henriksen, FACEOFF.dk
Frans Nielsen og New York Islanders har allerede vundet en slutspilsserie mod et hold fra Florida. Nu venter den næste opgave i form af sidste sæsons Stanley Cup-finalister fra Tampa Bay Lightning.

Umiddelbart virker Lightning som en lidt større opgave at overkomme end Florida Panthers, men er det i virkeligheden tilfældet? Panthers sluttede jo foran Lightning i grundspillet, og med Tampa Bays skadessituation in mente synes jeg faktisk, at Islanders bør have lige så gode muligheder for at vinde denne serie, som de havde mod Panthers.

I grundspillet vandt newyorkerne to af de tre indbyrdes opgør. Denne seneste møde 4. april endte med en 5-2-sejr til Islanders i en kamp, hvor holdets store profil John Tavares lavede et mål og to assists. Tavares var også den afgørende faktor, da Islanders vandt serien mod Florida. Her noterede han sig for fem mål og fire assists.

Lightning er uden sin helt store profil Steven Stamkos og den svenske back Anton Strålman. Det er store tab, men i første runde formåede en trio bestående af Nikita Kucherov, Jonathan Drouin og Tyler Johnson at give holdet nok power til at slå Detroit Red Wings ud.

Selvom Tampa Bay vandt serien mod Detroit ret klart, så var de fleste af kampene tætte, og havde det ikke været for sublimt målmandsspil fra Ben Bishop, kunne serien meget vel være faldet anderledes ud.

Bishop bliver helt sikkert en nøglefaktor i serien mod Islanders, hvor meget kan afhænge af, hvilket hold, der holder bedst sammen på defensiven. Kan Islanders holde Lightnings offensiv nede, så er John Tavares god nok til at afgøre kampene på egen hånd.

Frans Nielsen kan blive en meget vigtig spiller i serien. Han har tidligere vist sin evne til at lukke modstandernes største offensive våben ned, og holder han et vågent øje med Tyler Johnson og Nikita Kucherov, så kan han blive en game-changer for newyorkerne.

Thomas Greiss i Islanders-målet er forholdsvis uprøvet, og det kan blive et problem for Islanders, hvis kampene spidser til. Indtil videre har tyskeren dog imponeret, så alt i alt vil det ikke overraske mig, hvis en god defensiv og John Tavares sikrer newyorkerne en billet til Conference-finalen.
New York Islanders vinder 4-3 (53-47)

Martin Egholm, Sportsomnia.com
Jeg havde ikke regnet med at skulle skrive om disse hold igen. Jeg skal være den første til at indrømme, at jeg tog fejl af Lightning. De imponerede mig virkeligt. Det samme kan jeg ikke helt sige om Islanders, som jeg ikke mente fortjente at sende Panthers hjem, men det er de nok ligeglade med i New York.

Lightning har holdt en god pause, inden kampene begynder, det må være en kæmpe gevinst for et hold, der har været hårdt ramt af skader, men de skader har måske ligefrem været en fordel. Johnson-Killorn-Kucherov har taget ansvar uden Stamkos og været kæden bag 10 af de 12 mål, som Lightning scorede mod Detroit.

Det kan selvfølgelig vendes til en svaghed, at alt kommer fra denne kæde, men Drouin er begyndt at leve op til sit potentiale og virker på vippen til et gennembrud, hvilket godt kunne komme imod Islanders. I målet har Bishop været suveræn. Især skal det fremhæves, at han stoppede tre ’friløbere’ i sidste kamp. En kamp, Lightning vandt 1-0.

Islanders har haft heldet med sig. Tre af sejrene kom i OT, og sejren i kamp et var et mindre røveri. Det tæller dog alt sammen, og her står de så klar endnu engang. Hvis Lightning har én kæde, der står for de meste offensivt, så har Islanders det endnu mere udtalt. Tavares har været suveræn og lige nu været den bedste spiller i slutspillet. Kan han stoppes? Jeg tvivler bare på, at Islanders kan snuppe alle kampe i overtid igen, og heldet, i de afgørende situationer må næsten være brugt op.

Dette bliver endestationen for Frans Nielsen, der indtil nu har spillet sit bedste slutspil og lavet tre mål. Jeg tror Lightning spiller præcis den form for bundsolid hockey, der er Islanders’ kryptonit. Derfor bliver det en kort fornøjelse imellem disse hold.
Lightning vinder 4-1 (65-35)

Christian Sonne, FACEOFF.dk
Frans Nielsen har aldrig været længere i slutspillet om Lord Stanleys Cup og det skal blive spændende om hans Islanders kan tage sig forbi sidste års finalister fra Tampa Bay. Selv om Lightning er uden megastjernen Steven Stamkos er de på papiret et bedre hold end Islanders.

Begge hold er umiddelbart hold, der godt kan lide at spille fremad isen, og score nogle mål, men min forventning er at Lightnings bredde på backlinjen og en bedre målmand gør livet mere end svært for Islanders over syv kampe.

Jeg tror ikke at Nielsen og Co. bliver kørt ud af isen i fire kampe, men omvendt skal flere spillere steppe endnu et skridt op, for at de kan levere en overraskelse i denne serie, da John Tavares ikke kan klare ærterne alene. Frans Nielsen med tre mål indtil videre i Playoffs 2016, ganske glimrende af den danske center.
Lightning vinder 4-2 (60-40)