SønderjyskE slog tilbage mod ærkerivalerne

Foto: Jan Korsgaard

SønderjyskE-Esbjerg Energy 4-1 (2-0, 2-1, 0-0) Bagud 0-2 i serien, var det et hjemmehold under pres, der løb på isen i SE Arena søndag aften. Efter to tætte slag, der begge endte med nederlag mod ærkerivalerne fra Vestkysten, talte kun en sejr for de forsvarende mestre. Esbjerg derimod kunne i tilfælde af endnu en sejr stort set booke billet til finalen.

Sønderjyderne fik en regulær drømmestart. Bare 34 sekunder, skulle der gå, før hovedparten af de mere end 4700 publikummer fik noget at juble over. Thomas Spelling sendte en sukkerpasning på bladet af Cory Quirk inde foran mål, hvor amerikaneren elegant vippede pucken op i nettaget bag Nicolaj Henriksen, der havde fået genvalg i gæsternes mål.

Armene var knapt kommet ned, før samme duo atter slog til. Denne gang var det Quirk med forarbejdet og Spelling i skarpretterens rolle, da han sendte en baghånd i kassen. SE Arena sydede i den grad.

Værterne pressede fortsat på og Esbjerg var sjældne gæster i angrebszonen. Det tog dem nogle minutter at genvinde fatningen efter rædselsstarten.

En mulighed bød sig efter små ni minutter, da Michael Eskesen modtog kampens første udvisning. Det efterfølgende powerplay førte dog intet til, da Mario Lamoureux kort efter hægtede Mads Bødker bag sønderjydernes mål og derfor kunne gøre Eskesen selskab på straffebænken.

Godt midtvejs i perioden fik Wade Bergman, gæsternes bedste denne aften, chancen for at bringe sit hold på tavlen, men Joni Myllykoski var ikke sådan lige at passere.

Mads Lund og Cory Quirk havde i periodens sidste minutter 3-0 scoringen på bladet af staven, men i begge situationer manglede den sidste skarphed.

I sidste sekund af perioden opstod der lidt dramatik. Jeppe Holmberg og Tyler Gotto havde en meningsudveksling langt fra spillet. Holmberg fik trukket Gotto ned på isen, hvor han fastholdt den iltre canadier, der slog sig løs og fik to minutters udvisning for roughing.

Dermed fik udeholdet en gylden mulighed for at spille sig tilbage i kampen med to fulde minutter i fem mod fire som indledning på anden periode. Tyler Gron og Mick Dalhuisen var tæt på at konvertere den mulighed til mål, men en hårdt fightende sønderjysk box tilsat en yderst solid Myllykoski holdt skansen.

Energy fik dog tilspillet sig et vist momentum, men måtte vente til midtvejs i perioden, før man kunne give et pænt antal medrejsende Esbjerg-supportere noget at juble over. Efter et længere pres, hvor hjemmeholdet ikke fik clearet zonen, slyngede Kasper Jensen en puck på mål. Den strøg gennem venner og fjender og endte også med at sejle forbi Myllykoski, der havde sit udsyn dækket.

Michael Binderup havde kort efter chancen tæt under mål for at bringe balance i regnskabet, men denne gang var den finske keeper sikkerheden selv.

I stedet fik værterne lige det boost, de havde brug for i denne periode. Et godt angreb rev Esbjergs defensiv op, Gotto skød på mål og inde foran fik Scott Campbell styret pucken ind bag Henriksen.

På det tidspunkt var der blot gået små to minutter fra Esbjergs reducering og bare et minut senere slog sønderjyderne atter til. Darcy Zajac tog et smart træk, der fik en Esbjerg back til at snuble over blå linie, hvorefter Zajac satte speed på, før han sendte en perfekt tværpasning til Annti Hølli, der hamrede den sorte gummiskive i kassen uden chance for Nicolaj Henriksen.

Hjemmepublikummet var nærmest i ekstase og de lyseblå spillere blev taktfast klappet til pausen efter vellykkede midterste tyve minutter, som ellers i de to første kampe har været den periode, der har kostet mestrene dyrt.

I tredje periode var værternes game plan tydelig. Esbjerg skulle holdes fra chancer, og så skulle der spilles simpelt i egen zone og på linierne.

Til trods for det meste fokus var på det defensive, så var Antti Hølli millimeter fra at lukke kampen efter blot tre minutter. Mads Bødker trykkede af og Høllis styring kurrede akkurat forbi fjerneste stolpe.

Esben Nielsen fik en ganske fin mulighed som afslutning på et godt gennemført Esbjerg-angreb små fem minutter inde i perioden. Nielsen afslutning sendte han dog lige på Myllykoski.

Første i kampens sidste ti minutter skruede gæsterne for alvor op for tempoet, hvor de blandt andet fik tilspillet sig en stor chance til Matthew Pistilli, men man stod aldrig med fornemmelsen af, at det for alvor ville blive endnu en tæt kamp. Dertil var sønderjyderne for meget i kontrol med kampen.

Sidste note til kampen blev et lille slagsmål mellem Tyler Gron og Anssi Rantanen. Dommerne fik sig dog hurtigt lagt imellem, og de to hold kunne skøjte hvert til sidst.

SønderjyskE log sig hylde af publikum, efter en kamp hvor coach Dan Ceman i langt det meste af kampen kun gav spilletid til fem backs. Opskriften virkede i aften, hvor defensiven stod særdeles solidt, men i en hård semifinale serie, må man næsten formode, der ligger en skade til grund for, at en rutineret back som Anders Overmark ikke fik flere skift.

Joni Myllykoski var tilbage i vigør og Michael Eskesen var blandt sit holdt absolut bedste. Offensivt viste flere af profilerne det play off mode, som Dan Ceman havde efterlyst fra sit hold i de to første opgør og Thomas Spelling/Cory Quirk-duoen afgjorde reelt kampen med deres to pletskud i kampens første halvandet minut. Derudover kunne man notere sig at nye sammensætninger i såvel anden- som tredjekæden kastede to scoringer af sig.

Esbjerg havde som før nævnt deres bedste i Wade Bergman, men også Aaron Lee og Matthew Pistelli viste prøver på deres kunnen. Holdet havde op til reduceringen deres bedste sekvenser i kampen og kunne måske have skabt mere spænding om resultatet, hvis ikke hjemmeholdets lynhurtige dobbeltscoring til 4-1 havde knockoutet vestjyderne.