SKODA PRÆSENTERER: Dagens modstander – Letland

Da Sovjetunionen blev opløst, åbnedes en helt ny verden for de store og små republikker, der fulgte i kølvandet på den mægtige union. Blandt andet i de baltiske lande, hvor der er sportstradition.

Litauen har basketball, Estland har gennem årene haft en række store navne i de nordiske, mens Letland har ishockeylandsholdet. Letterne havde i Sovjettiden en række store med legendariske Helmuts Balderis i spidsen, og Dinamo Riga var i mange sæsoner repræsenteret som et slags lettisk landshold i den sovjetiske liga – nøjagtig som det er tilfældet i dag, hvor Dinamo Riga spiller i den russisk-baserede Kontinental Hockey League.

Letlands ishockeylandshold hamrede lynhurtigt op gennem rækkerne og endte hos de bedste nationer, samtidig med, at heltene blev en del af en ny, national identitet.

Og når der er ishockey-VM er letterne altid festligt og talrigt repræsenteret. En af de største triumfer var 3-2-sejren i St. Petersborg i Rusland mod netop russerne og den efterfølgende kvartfinale – også på bekostning af Rusland.

Letland er altid med, og bliver ved at skubbe talentfuldt materiale ud fra hovedstaden Riga, som er centrum for ishockeyen i det lille land.

Træner Bob Hartley kom til Letland før sidste sæson, hvor han overtog landsholdet, der i mange år har haft nordamerikanere i boksen. Den tradition er altså fortsat med rutinerede Hartley, der har adskillige sæsoner som NHL-coach bag sig.

I denne sæson  er det lettiske mandskab igen baseret på en god del KHL-spillere, som kombinerede med enkelte “nordamerikanere” og også spillere fra de bedste rækker i Schweiz og Tjekkiet. 

Profilerne er folk som målmand Elvis Merzlikins, der står i Nationalliga A i Schweiz til daglig og den teknisk dygtige angriber, Rudolfs Balcers, der spiller sammen med Alexander True i San Jose Barracuda i AHL. Begge har spillet fremragende ved et VM, hvor Letland også har vist imponerende kollektivt arbejde – og er vokset som turneringen er skredet frem.

Det er imponerende i sig selv, at letterne både har taget point fra Canada og USA, og det er blot i kampen mod Finland, at Letland har svipset totalt. 

Letland er ligesom Danmark en bundsolid ishockeynation, der faktisk siden 1997 har været blandt de 16 bedste ishockeynationer i verden. Altså en endnu længere “streak” end Danmark. Letterne bliver ved at producere dygtige ishockeyspillere og minder i størrelse og gørelse som ishockeynation ganske meget om Danmark. 

Derfor har de seneste mange møder mellem Danmark og Letland også været temmelig jævnbyrdige. I februar i Herning vandt Danmark 3-2 efter straffeslag, og det var nøjagtig samme cifre ved de to nationers næstsidste VM-møde. Det var i Moskva i 2016. I fjor i Köln vandt letterne dog ganske sikkert med 3-0. 
Da Letland dukkede frem som ishockeynation ovenpå Sovjetunionens opløsning, var det med mange uhyre stærke spillere, der lynhurtigt fik spillet letterne op blandt de bedste. Derfor gik der også en rum tid, før Danmark kunne spille op med Letland, og det sætter sit præg på de samlede statistikker nationerne imellem. 
Danmark har vundet 4 kampe rent og 5 overtid/straffe. De resterende 22 opgør er blevet vundet af Letland. Letterne har til gengæld ikke vundet en eneste kamp i overtid/straffe. Måske det er et godt tegn, hvis det kommer så vidt i aften?