NHL: Optimistisk Bjorkstrand på den sværest mulige opgave

Oliver Bjorkstrand er spændt. 

Der er 27 grader i Tampa Bay, og hjemmeholdet Lightning har netop overstået et af historiens bedste grundspil i NHL. Nikita Kucherov har scoret flere point end nogen andre i mands minde, og Tampa Bay har vundet 62 af 82 kampe. En fremragende statistik, der betyder, at “Bolts” – som Tampa Bay kaldes i folkemunde – går ind i slutspillet om Stanley Cup som favorit. 

Første forhindring er Oliver Bjorkstrand og holdkammeraterne fra Columbus. Umiddelbart en tung og giftig opgave, som Bjorkstrand og vennerne skal på, men slet ikke uoverkommelig, mener danskeren.

– Selvfølgelig har vi respekt for Tampa. Men vi har respekt for alle vores modstandere. Det er sådan, vi arbejder, og det er sådan, vores træner (John Tortorella) vil have os til at arbejde. Men vi har vundet otte af de seneste 10 kampe, og vi har næsten spillet slutspil i den seneste tid – bare for at komme med ind i slutspillet. Vi har spillet en omgang god hockey, og vi har fået gode spillere ind på holdet, der ved, hvad det drejer sig om, siger Bjorkstrand i telefonen fra Florida.

Selv er Bjorkstrand mest til at tale om at Columbus-mandskabet skal fokusere på eget spil. Eksperterne rundt omkring i det nordamerikanske holder også Tampa Bay som favorit, men mener, at en af vejene til at slå favoritterne på er at kyse dem fysisk. Washington har eksempelvis gjort det i et par indbyrdes opgør på det seneste.

Det er slet ikke umuligt, at Columbus-mandskabet satser på at gøre det samme mod et Tampa-hold, der i spillestil er blevet sammenlignet med det gode gamle Sovjet-hold fra 70’erne og 80’erne – det er teknisk på et meget højt niveau, hvad topscorer Kucherov og co. har præsteret. 

Columbus-spillerne ankom et par dage før den første slutspilskamp, og har på den måde haft tid til at forberede sig på omgivelserne og mentalt gøre sig klar til modstanderen.

Personligt kommer Oliver Bjorkstrand ind med et kæmpe flow. Han er en af NHL’s mest scorende spillere i sæsonens slutfase og på det seneste har han både hamret og svirpet pucken ind gang på gang. De sidder der bare lige nu.

– De sidste to-tre måneder har jeg fået vendt mit spil og er blevet mere stabil. Mit skøjteløb er blevet bedre, og jeg vinder flere “50-50-battles”. Jeg har fået mere selvtillid, flere chancer og flere skud – og alting føles lidt lettere. Det er svært at sige hvorfor, men jeg arbejder hårdt og har fået et ekstra skub i ryggen, siger Oliver Bjorkstrand, der i perioder af sæsonen har været nede på meget lidt spilletid. 

– Jeg har aldrig rigtig været bange for min plads på holdet. Jeg kender træneren og hans måde at gøre tingene på, og det er bare at tage vare på den spilletid, man får – og derefter prøve at gøre sit bedste, siger Bjorkstrand. 

Columbus har aldrig været over første runde i et slutspil. Og hvorfor bliver det egentlig i år?

– Vi har en stærk målmand (Sergei Bobrovsky) og fire solide kæder, som alle kan dukke op på forskellige tidspunkter. Vi er bedre end sidste sæson, for vi er mange unge spillere, der ved, hvad det drejer sig om nu. 

Oliver Bjorkstrands rejse mod Stanley Cup begynder klokken 01 dansk tid og en time senere tager Nikolaj Ehlers og Winnipeg hul på festen hjemme mod St. Louis.