Metal Liga-nedtælling: Esbjerg Energy

Esbjerg Energy er forsvarende mester og sikke en sæson, vestjyderne leverede i fjor. Mark Pederson havde fundet en gedigen stamme af imports og skabte et kollektiv og en disciplin, der var en tand stærkere end i året med Howes, Derlago og venner, der måske var lidt stærkere individuelt, men tabte hovederne i modgang.

Det gjorde Mike Dalhuisen, Wade Bergman og co. ikke, og de stærke imports fik skudt sig videre i livet og karrieren.

Derfor har Mark Pederson igen være overladt til nyindkøb på udlændingefronten, hvilket han i store træk – med enkelt kiksere iblandt – har været mesterlig til.

To nye backs er hentet ind i form af Kodie Curran og David Lidström. Kodie Curran har gjort det godt i universitetshockeyen, og har også nået 20 kampe i AHL. Han afsluttede sidste sæson i ECHL, og det er ganske logisk, at han nu rykker til Europa for eventyr i stedet for at kravle op og ned i de sekundære nordamerikanske ligaer.

Han har endnu ikke sat så voldsomme accenter i testkampene og suppleres i backkæden af svenske David Lidström, der kommer fra et hav af sæsoner i Allsvenskan – og endelig nu tager chancen i en anden liga. Den spilstærke svensker har meget at leve op til som direkte og tiltænkt afløser for Wade Bergman. Formår Lidström det.

Phillip Bruggisser er hentet ind i stedet for Nicholas B. Jensen, og Bruggisser er som bekendt en helt anden og langt mere flagrende type end sin danske kollega. På gode dage bringer Phillip Bruggisser rigtig meget – også offensivt – og han kan sagtens blive mand, der på sin helt egen måde erstatter Nicholas B. Jensen.

Det kræver dog, at Phillip Bruggisser spiller med den fornødne disciplin over mange kampe.

Jannik Christensen spillede sig op i sidste sæson og bliver en vigtig brik for Esbjerg sammen med Anders Krogsgaard. Begge har vokset sig til Metal Liga-backer af god dansk klasse. Det bliver Jeppe Vinther og Anders Koch, der skal kæmpe om pladsen som sjetteback, mens unge Frederik Benjaminsen nok skal belave sig på en sæson i læringens tegn.

Fremme i offensiven har vi allerede set en del til Tyler Fiddlers målfarlighed. Han skyder fra alle vinkler og skyder man i ny og næ, scorer man som bekendt også. Brock Nixon synes allerede også at have fortsat sine fine tendenser fra slutningen af sidste sæson og får også stort ansvar som den nye kaptajn.

Hvis 24-årige Ryan Martindale finder formen, ligner han et scoop. Martindale blev draftet af Edmonton og gik direkte fra de canadiske juniorligaer over i AHL og ECHL. Så sent som i 2014/15 var han med på Team Canada i Spengler Cup, og har over 200 AHL-kampe på kontoen.

Finder han ind i et godt samarbejde med Brock Nixon og kan tilbagevendte Niklas Andersen finde tidligere tiders styrke, har Esbjerg en solid førstekæde.

Søren Nielsen – fremgang også i fjor – har for længst bevist, at han er til mere end Metal Liga-hockey. Jared Knight blev i 2010 draftet helt oppe i anden runde, så han må – ligesom Martindale – også have et kæmpe potentiale gemt i sig.

Tredjekæden bliver klassisk arbejdsom. Sune Hjulmand har i CHL-kampene været mere målfarlig end tidligere, og han får Henry Hardarson – i fremgang i Odense i fjor – og Esben Nielsen ved sin side. I hvert fald, hvis Pederson fastholder sin foreløbige opstilling.

Der er næppe et hav af mål i den kæde, men det er også tre folk, der har vægt på, at det defensive arbejde skal gøres ordentligt.

Lasse Bang og Henrik Mærsk kommer helt sikker til at byde ind og få spilletid, ligesom Nicolaj Jepsen vel også har banket på i mange år efterhånden. Allerede under Tomas Jonsson i EfB Ishockey fik han roser som stort talent, så skal Jepsen bryde igennem, skal det formentlig snart til at være.

Esbjerg satser også dansk på målmandsposten, men må være urolig over Nikolaj Henriksens skrøbelighed, der allerede kunne ses i sidste sæson. Mathias Seldrup har dog været en fuldgod afløser med en række blændende kampe i Champions Hockey League, men Esbjerg er afhængig af, at begge kan levere varen og afløse hinanden. Ellers bliver især en mand som Henriksen for træt – og render måske ind i flere skader.

Har Pederson ramt rigtigt i importklyngen, så bør Esbjerg være et top fire-hold igen. De danske spillere er solide og kender hinanden og konceptet, og det bliver svært at komme i Granly Hockey Arena og være udehold igen i denne sæson.

Sidste nyt: Jeppe Holmberg netop kommet ind i truppen igen. Giver både bredde og tyngde til Energy og endnu større mulighed for at køre med fire kæder. En fint tilsæt for Pederson og co.

Startopstilling i sidste betydende kamp før grundspillet – 1-4 ude mod  Aalborg i Metal Cup:
Målmand: Mathias Seldrup (Mads Søgaard)
Førstekæde: Kodie Curran, Phillip Bruggisser – Ryan Martindale (Ce), Niklas Andersen, Brock Nixon
Andenkæde: David Lidström, Anders Koch – Søren Nielsen (Ce), Tyler Fiddler, Jared Knight
Tredjekæde: Jeppe Vinther, Anders Krogsgaard – Sune Hjulmand (Ce), Esben Nielsen, Henry Hardarson
Fjerdekæde: Lasse Bang, Mikkel Hansen, Nicolaj Jepsen

Mangler i forhold til officiel trup: Jannik Christensen, Frederik Benjaminsen, Henrik Mærsk Clausen, Nikolaj Henriksen, Jeppe Holmberg
Indkøbsprognose: Esbjerg begynder med seks imports. Der skal nok være carte blanche til den dygtige indkøber Pederson, hvis muligheden for en ekstra og god forstærkning byder sig i løbet af sæsonen. Dog ikke de første par måneder.

Esbjerg 2015/16:
Nummer 3 i grundspillet
45 kampe – 22-7-2-14 – 148-104