Kloge og kyniske frederikshavnere sejrede i Esbjerg

Esbjerg Energy – Frederikshavn White Hawks 1–3 (0-0, 0-1, 1-2)

De forsvarende mestre fik bestemt ingen drømmestart på denne sæsons grundspil, da man på egen is måtte se Frederikshavn rejse hjem med en fuldt fortjent sejr på 1-3. Seldrup leverede en flot kamp for Esbjerg, men gæsterne spillede klogt og kendte deres besøgstid når chancen bød sig.

Esbjerg Energy tog fredag aften imod Frederikshavn White Hawks hjemme i Granly Hockey Arena, da titelforsvaret blev indledt i sæsonåbneren direkte på TV2 SPORT.

Gæsterne fra Frederikshavn har for nyligt forstærket sig med den erfarne slovenske landsholdsback Luka Vidmar, som var klar til debut fredag aften for nordjyderne, som til gengæld måtte undvære Kristoffer Lauridsen og Kasper Kristensen.

Hos værterne var der også et ”nyt” ansigt i truppen, da Jeppe Holmberg netop er vendt retur til Esbjerg, efter at have prøvet lykken i USHL-klubben Fargo Force i North Dakota. Unge Holmberg klarede sig lige akkurat ikke igennem nåleøjet i USA og der synes at være tale om et kærkomment comeback i Esbjerg, der har måttet vinke farvel til bl.a. Christian Wejse og Michael Binderup i angrebet, siden mesterskabet blev sikret for fem måneder siden.

Vestjyderne havde Nicolaj Henriksen tilbage på holdkortet (omklædt som backup) efter en længere skadespause, ligesom Jannik Christensen også var tilbage for Esbjerg, efter at have været ude med sygdom i den seneste pokalkamp i Aalborg. Værterne var således kun uden Henrik Clausen til aftenens kamp.

Mathias Seldrup startede i vestjydernes mål, mens Thomas Lillie vogtede det nordjyske mål. Sidstnævnte keeper skulle vise sig at blive udfordret først, da Jared Knight efter et minuts spil tegnede sig for kampens første afslutning. Phillip Bruggisser fik også forsøgt sig fra distancen efter tre minutter, inden gæsterne for en periode tog over rent spillemæssigt.

Både Colin Vock og Sebastian Svendsen havde således giftige muligheder for nordjyderne tidligt i perioden, hvor Seldrup hev et par gode redninger op af hatten for værterne.

En uopmærksom David Lidström led et dumt pucktab efter otte minutters spil og det var ved at blive dyrt for vestjyderne, da gæsterne slog kontra. Seldrup måtte atter rage kastanjerne ud af ilden for Esbjerg, der måtte se nordjyderne dominere rent spillemæssigt på dette tidspunkt i perioden.

Kampen blev generelt afviklet i et højt tempo, med få spilstop, uden at spillet dog decideret var poleret hos nogle af de to mandskaber.

Som man rundede periodens halvvejsmærke overtog Esbjerg så småt initiativet og hjemvendte Jeppe Holmberg var tæt på med en lumsk styring 12 minutter inde i perioden, mens Tyler Fiddler heller ikke var langt fra tre minutter senere, hvor recepten var omtrent den samme. Også Ryan Martindale var tæt på, da hans forsøg fra blue line ramte stolpen rent efter et kvarter. Esbjerg nærmede sig stille og roligt gæsternes mål.

Brock Nixon og Tyler Fiddler kredsede også om Lillies mål tre minutter før pausen, men de to keepere gjorde det generelt godt, i en i øvrigt ganske jævnbyrdig 1. periode, hvor Seldrup bød ind med en stor redning på Colin Vocks afslutning i periodens sidste minut.

2. periode

Gæsterne kom godt ud til 2. periode, hvor man fik god fart i spillet og tilmed kom frem til et par gode afslutninger. Mark Müller var tæt på efter et pucktab af Henry Hardarsson foran Esbjerg-målet – men især Joachim Linnet kunne nemt have bragt gæsterne i front, da kun et par mirakelredninger af Seldrup forhindrede nordjysk føring.

Kampens første udvisning faldt fem minutter inde i anden periode og der var her tale om en 5-minutters udvisning. Esbjergs Nicklas Andersne fik leveret en hård tackling på en frederikshavner i endebanden bag Esbjergs mål og dommerne takserede forseelsen til 5 + GM for boarding.

I det efterfølgende box play fik Brock Nixon et tilbud efter et minuts undertalsspil, men ellers sad nordjyderne som ventet på kampen rent spillemæssigt i de følgende minutter, hvor Esbjergs box play dog arbejdede stenhårdt og hvor Seldrup igen agerede en sikker sidste skanse for vestjyderne, som fik klaret sig igennem situationen uden at indkassere mål.

13 minutter inde i perioden kunne Seldrup dog ikke holde stand længere, da Frederikshavn bragte sig foran med 0-1. Det lignede et koncentrationssvigt i vestjydernes forsvar, da Olsson og Vock lidt for nemt fik lov til at spille Mathias Bau Hansen helt fri inde foran mål. Her svigtede den store forward ikke og pucken blev sikkert smækket op i nettaget.

Frederikshavn havde været bedst så langt, så der kunne ikke indvendes noget mod føringsmålet, som dog synes at fremkalde en trodsreaktion hos Esbjerg-spillerne, der fik sat nordjyderne under et tungt pres omkring det 14. minut, hvor både Kodie Curran og Phillip Bruggissser fik forsøgt sig to gange mod gæsternes mål.

3. periode

Hvor den vestjyske succes havde virket lidt langt væk gennem det meste af 2. periode, så fik publikum i Granly Hockey Arena troen tilbage tidligt i 3. periode, da Esbjerg efter et halvt minuts spil fik deres første power play i kampen. Her var der afregning ved kasse ét, da Jared Knight udlignede med et knaldhårdt og velplaceret håndledsskud, efter blot 11 sekunders overtalsspil.

Jeppe Holmberg, der overtog Niklas Andersens plads i vestjydernes 2. kæde, forsøgte sig med et nærgående forsøg fra udkanten af slottet to minutter inde i perioden og et par minutter senere fik Esbjerg atter chancen i power play.

Der var nu optimisme at spore på lægterne, men optimismen led et alvorligt knæk, da gæsternes Steffen Frank, to gange på 20 sekunder, fik chancen på et break away i undertal. Næsten uhørt – og i anden omgang fik Frank da også straffet den vestjyske slendrian, da han bragte gæsterne på 1-2 fem minutter inde i perioden.

Esbjerg havde fortsat halvandet minut i overtal, men værterne kunne slet ikke finde melodien. Det kunne man heller ikke syv minutter inde i perioden, da man på ny fik en power play-mulighed. Faktisk var overtalsspillet her, hvis muligt, endnu ringere end under David Liffitons udvisning tidligere i perioden. Spillet hang slet ikke sammen, pasningerne lå ikke hvor de skulle og man bevægede sig for lidt eller forkert for hinanden; kort sagt, et tandløst power play.

Hvor værterne var ineffektive og kolde, så var gæsterne brandvarme, når muligheden bød sig. Dette blev på glimrende vis illustreret efter ni minutters spil. Esbjerg havde netop formøblet en overtalschance, da værterne blev fuldtallige, fik puckkontrol og øjeblikket efter havde bragt sig foran med 1-3, efter en scoring af Christian Kristiansen, der kynisk passerede Seldrup fra en position midt i slottet.

Frederikshavn spillede klogt, var effektive og dygtige til både at læse Esbjergs spil og tilmed slå det i stykker. Værternes jagt på et reduceringsmål blev forkrampet og febrilsk. Man stressede i opbygningsfasen, gav sig ikke tid til at kigge op og der var generelt for lidt bevægelse, når værterne var i puckkontrol.

Esbjerg satsede mod slutningen desperat og Seldrup blev erstattet med en markspiller, da der resterede 1:40 af kampen. Men trods satsningen, så kom Esbjerg aldrig for alvor tæt på at true den nordjyske præmieresejr.

Colin Vock og Mathias Bau Hansen var blandt de mest iøjnefaldende og veloplagte hos nordjyderne, mens der ikke kan herske nogen tvivl om, at Mathias Seldrup var kampens bedste Energy-spiller. Seldrup holdte med en række store redninger Esbjerg inde i kampen, indtil Frederikshavn altså trak fra i tredje periode.