Herning leverede et stærkt comeback i Esbjerg

Esbjerg Energy – Herning Blue Fox 3-4 (1-0, 1-1, 1-2, 0-0, 0-1) GWS

Herning leverede et stærkt comeback, da man formåede at hente to points med hjem fra Esbjerg, efter at have været nede med 1-3, da der resterede fem minutter af opgøret. En vanvittig stor mulighed i overtiden blev dog ikke udnyttet, men til sidst var midtjyderne stærkest på straffeslag.

Der var et klassisk jysk arvefjendeopgør på programmet søndag eftermiddag i Granly Hockey Arena, hvor Esbjerg hjemme tog imod Herning. Esbjerg sejrede senest med 2-4 i Herning for godt en uge siden og det var således midtjyderne, der søndag havde revanche til gode i Vestjylland.

Hos værterne var man søndag uden Rasmus Christensen og Nicholas B. Jensen mens gæsterne måtte se bort fra Martin Sagat og Bjørn Uldall.

Selvom Nicolaj Henriksen i fredags leverede en fremragende præstation i Rungsted, med flere store redninger, var det Jeff Frazee der startede i vestjydernes mål. Hos Herning var det ikke overraskende Lubos Pisar, der var at finde mellem stængerne.

Herning startede kampen som lyn og torden og Esbjerg var stort set ikke på pucken de første par minutter, hvor vestjyderne havde rigeligt at gøre med at forsvare sig. Frazee tog sig dog af de afslutninger han blev budt.

Det var da også Herning selv, der havde en finger med i spillet ved vestjydernes første mulighed, da Pisar viste lidt usikkerhed bag mål, som nemt kunne have kostet for gæsterne. Vestjydernes tredjekæde pressede også godt på efter otte minutters spil, hvor både Lasse Bang og Jeppe Holmberg var tæt på at vække måltavlen i Granly Hockey Arena.

Men der skulle gå yderligere tre minutter, før der første gang blev scoret. Herning havde lidt problemer med at få pucken ud af zonen og efter et minde koncentrationssvigt, var der pludseligt tre Esbjerg-spillere om pucken foran Herning-målet.

Brock Nixon forsøgte sig på Pisar som ikke kunne holde fast i pucken og Søren Nielsen kunne derfor kaste sig over returen, som han i to omgange fik slået forbi den slovakiske keeper til 1-0.

Et par minutter senere fik Herning kampens første power play-mulighed, da Michael Binderup blev udvist for en interference i offensiv zone. Herning kørte hårdt på i overtal, men Nixon og Lee arbejdede stenhårdt for vestjyderne.

Der var kommet mere fysik ind i kampen og der blev nu for alvor tacklet igennem. Dette kostede et par udvisninger til begge hold med fem minutter tilbage af perioden. Men der blev ikke scoret yderligere og de to mandskaber kunne gå til pause med 1-0 på tavlen.

Også i anden periode kom Herning godt ud af startblokkene og man formåede at presse Esbjerg godt tilbage på isen. Steffen Frank tegnede sig for et glimrende forsøg efter få sekunders spil. Samme Frank tog sagen i egen hånd efter tre minutters spil, da han med en flot solopræstation gjorde det til 1-1 efter at være skåret ind foran mål, hvorefter han køligt lagde pucken under Frazee.

Kristoffer Lauridsen leverede en glimrende periode for gæsterne og den stærke forward var ved flere lejligheder tæt på at komme på tavlen for midtjyderne.

At tingene kan går stærkt i ishockey var Matt Pistilli et godt eksempel på, da han få sekunder efter Lauridsens farlige forsøg i den ene ende af banen gjorde det til 2-1 til værterne. Scoringen mindede lidt om Steffen Franks udlignende nogle minutter forinden, da Pistilli selv gik på mål, gled forbi Pisar og vippede pucken op i målet til en genetableret vestjysk føring.

Esbjerg fik et par chancer i power play som man rundede periodens halvvejsmærke. Men Herning stod godt i midtzonen og gjorde det svært for Esbjerg at få overtalsspillet til at glide.

Tre minutter før pausen kunne Kyle Essery have udlignet for Herning, da han slap alene af sted i et break away, men Frazee hev en stor redning op af hatten ved den lejlighed.

Man var ikke sene til at udnytte en tidlig power play-mulighed i Esbjerg-lejren, da Jarred Smithson blev udvist efter blot 15 sekunders spil af tredje periode. Kun 13 sekunder senere stod der således 3-1 til Esbjerg, da Matt Pistilli satte Mario Lamoureux op til afslutning i power play.

Værterne stod herefter godt på banen og så ud til at have styr på begivenhederne med en kontrolleret defensiv, men mod slutningen af perioden begyndte de vestjyske forsvarsværker at slå revner. Herning kom således på 3-2 ved Jordan George i power play med fem minutter tilbage af perioden og Esbjergs spil blev herefter mere nervøst.

Galt gik det igen for vestjyderne under en afventende udvisning 1½ minut før tid, da Tomas Sinisalo efter lidt klumpspil kunne udligne til 3-3.

Esbjerg var på hælene og en sikker sejr så ud til at være sat over styr, da udvisningerne begyndte at hagle ned over værterne, der endte med at have hele fem spillere i udvisningsboksen, da man gik ind til OT. Da Herning stadig var fuldtallige betød dette omkring fire minutters spil i tre mod fem for værterne, hvilket på forhånd lignede en nærmest umulig opgave.

De tre Esbjerg-spillere på isen arbejdede dog stenhårdt og ikke mindst Brock Nixon og Wade Bergman var store forbilleder i den forbindelse. Så utroligt nok lykkedes det faktisk Esbjerg at klare frisag og man kom endda frem til en enkelt mulighed mod slutningen af overtiden. Men scoret blev der ikke og kampen skulle dermed afgøres på straffeslag.

Denne disciplin trak gæsterne sig sejrrigt ud af, da Jordan George efter i alt 14 straffeslag afgjorde kampen til Hernings fordel. Et stærkt comeback af Herning, der dog burde have afgjort kampen i det lange power play i overtiden.

Jordan George var man of the match, og manden der afgjorde til Hernings fordel på straffeslag og selvsamme George var selv med til at bringe sit hold tilbage i kampen, da han fem minutter før tid gjorde det til 3-2. En flot indsats af amerikaneren, der synes at vise sig mere og mere værdifuld for midtjyderne.