Game center: Herning-Odense

Foto: Jan Korsgaard

Før kampen: Så er vi der. Fremme ved kamp syv. Den ultimative ishockeykamp i en serie, i en sæson. Alt står på spil. Semifinale eller sommerferie, som Bulldogs’ hjemmeside så rigtigt skriver. Herning eller Odense. Og næsten også succes eller fiasko, eftersom både midtjyderne og fynboerne har haft semifinalen som minimumsmål for sæsonen.

Vi taler også om betydningen for fundamentet for den kommende sæson, for en velbesøgt semifinaleserie kan måske give en halv million ekstra i kassen på tilskuerindtægter og bonuspenge for en plads i semifinalen.

Mange – også aktørerne på de to hold – havde forventet, at serien ville gå i syv kampe, så det kommer næppe som en overraskelse for hverken den ene eller den anden bænk.

Stemningen i tirsdags var tydelig. På parkeringspladsen ved bussen stod Mario Simioni – tydeligvis lettet og glad – og sludrede med sin tidligere makker fra Odense-tiden, René Jensen. Herning-træneren talte med enhver og var uhyre tilfreds med sine spillere.

Lidt længere nede på parkeringspladsen gik Dale Mitchell mod sit køretøj og så enormt sammenbidt ud. Nederlaget gjorde ondt, naturligvis svært at acceptere en spildt chance og ikke mindst en Odense-indsats uden rugbrød i 50 minutter.

Først til sidst kom fynboerne ud af hulen, og det er den gejst, træner Brad Gratton vil finde i aften. I 60 minutter.

– Selvfølgeligt var det ærgerligt, at vi ikke fik afgjort tingene på hjemmebane, men vi har lagt tirsdagens kamp bag os. Kamp nummer syv er ny og frisk, og den har vi fuld fokus på. Skuffelsen er væk, og stemningen i truppen er god. Jeg kan love, at spillerne vil have hjertet med i samtlige 60 minutter i Herning. Det har vi talt meget om i de seneste dag, siger Odense-træner Brad Gratton til Fyens Stiftstidende før aftenens kamp.

Herning satser stenhårdt på en fyldt arena i aften og det ultimative pres på fynboerne.

– Drengene får brug for al den støtte, de overhovedet kan få. Jeg synes også, at spillerne og holdet fortjener opbakningen. De har spillet seks gode og underholdende kvartfinaler, siger Mario Simioni.

Herning har noget at have optimismen i. Midtjyderne spillede fremragende ikke mindst i de første to perioder, hvor kampen skulle have afgjort. 2-0-føringen skulle mindst have været dobbelt så stor og det må være den følelse af at kunne sidde på modstanderen, som Herning-spillerne tager med ind på isen i aften.

Hold øje med: Kristoffer Lauridsen spillede endnu en stor kamp for Herning i tirsdags, og det samme gjorde altså målmand Simon Nielsen, der stod fremragende bag et stærkt defensivt fundament. Målmandsduellen mod Galansky bliver virkelig vigtig.

Hos Odense har vi ikke fået den måleksplosion, vi på et eller andet tidspunkt i serien måske har forventet af nordamerikanerne. Bulldogs har blot scoret 10 gange i serien. I den sidste grundspilskamp alene mod Herlev scorede Bulldogs 11 gange. Er det i aften Wiles, McDonough, Mitchell og Armstrong gør det. Kun tre mål hidtil tilsammen er færre end Rasmus Bjerrum (4) alene.

Holdene: Mathias Thinnesen blev med held rykket frem i kæden med McDonough og Wiles i løbet af tirsdagens kamp, og det kunne være et træk, som Gratton ville bruge i aften for at få endnu mere power i toppen. Thinnesen spillede godt i slutfasen og kan måske løfte et par makkere, der trænger til succes. Hos Herning er der næppe de store ændringer i opstillingen. Dertil spillede Blue Fox alt for godt, og for midtjydernes vedkommende gælder det bare om at holde rytmen fra de første 40-50 minutter i tirsdag.