Game center: Herning-Esbjerg

Før kampen: Så er det virkelig ved at være alvor. Esbjerg kan sikre sig mesterskabet og de første guldemedaljer siden 2004 ved at vinde i Kvik Hockey Arena i aften klokken 20:30, hvor Herning – bagud 2-3 i serien – er tvunget til at vinde matchen. Midtjyderne stod faktisk i samme situation både i Odense i kvartfinalen og hjemme mod Frederikshavn i semifinalen. Kan de gøre det for tredje gang og fremtvinge den syvende kamp, som de har været eksperter i hidtil i slutspillet?

– Bare fordi vi har gjort det to gange, må spillerne ikke skøjte på isen tirsdag og tænke, at det klarer vi da bare igen. Selvfølgelig kan vi gøre det, men det kræver ekstremt hårdt arbejde og stort fokus, hvis vi skal gøre det. Man må ikke slappe bare en smule af, fordi vi har gjort det før, siger Blue Fox-træner Mario Simioni til Herning Folkeblad.

Midtjyderne leverede en halvspag kamp søndag i Esbjerg. Der var ikke meget offensiv power over herningenserne, og det sjove ved den her finaleserie er, at momentum synes at kunne svinge nærmest fra periode til periode. Ved 3-2 efter 40 minutter fredag aften havde undertegnede en fornemmelse af, at Herning stille og roligt ville køre den hjem og så supplere op med en sejr fredag, mens man nu sidder med mavefornemmelsen af et Esbjerg-hold, der har en mental og fysisk overhånd.

– Vores første periode var ikke perfekt, men det var næppe nogen af de to holds første 20 minutter. Men jeg synes, at vi fik rettet fejlene til 2. periode, hvor vi gjorde hvad vi skulle for at udføre jobbet og sikre sejren, vurderede cheftræner Mark Pederson efter seriens tredje sejr søndag aften.

– At vi nu har matchbold ændrer principielt ikke noget for os. Men jeg noterer mig da, at vi fører serien 3-2. Næste kamp er tirsdag, og der vil ikke blive ændret i vores tilgang til den kamp. Vi glæder os stadig over sejren, men spillerne må også tilbage til arbejdet og huske på, at der stadig er hårdt arbejde foran os, fortsætter Energy-coachen. – Vi skal være klar til tirsdag aften og ikke kigge ret meget længere frem.

Esbjerg “provokerede” med de mange – næsten 40 – pasninger frem og tilbage omkring eget mål efter 1-0-scoringen uden at Herning-angriberne pressede, og det er ikke til at vide, om det tirrede eller provokerede Herning-boksen på den ene eller den anden måde.

Spørgsmålet er, om det tirrer eller provokerer Mario Simioni til at tage et nyt taktisk træk i brug som modtræk. Kommer midtjyderne flyvende og presser hårdt i aften? Eller gør Esbjerg? I en sjette finalekamp gælder det også om at turde.

Holdene: Herning mistede Martin Sagat tidligt i kampen i søndags, og slovakken er vel yderst tvivlsom til i aften. Desuden har begge hold en enkelt mand til U18-VM i form af Daniel Nielsen (Herning) og Christian Wejse (Esbjerg). Esbjergs Jannik Christensen har ikke spillet de to seneste kampe.

Hold øje med: Jeff Frazee var tilbage i Esbjerg-målet søndag og stod en helt pletfri kamp, hvor han vandt en lille sejr over Simon Nielsen, der til gengæld har stået så solidt som den kinesiske mur på hjemmebane i slutspillet. Brock Nixon synes at have fået helt nyt liv i de seneste kampe, og har været med til at give Esbjerg et løft i kamp fire og fem. Og så lægger man også mærke til Jeppe Holmberg som den mest iøjnefaldende dansker hos Esbjerg i de seneste kampe.

Herning skal gribe til en mand som Jordan George for at finde mål i aften. Eller hvad med DM-rutinerede Steffen Frank? Kunne han tænkes at steppe op og gøre sig til dansk mester igen? Eller i hvert fald bevare muligheden for endnu en guldhjelm.