Game center: Esbjerg-SønderjyskE

Før kampen: Slutspillet forkæler os for øjeblikket. To gange kamp seks i to fremragende og jævnbyrdige serier med masser af god ishockey – og faktisk fire hold med fokus på spillet og ikke på alle mulige unoder og grimme tacklinger, der tager fokus fra kampene. En vældig fornøjelse.

Kun en enkelt udesejr i 10 kampe, da Esbjerg vandt i SE Arena i den første kamp i serien, og den meget stærke hjemmebanestatistik er sønderjyderne altså tvunget til at lave om på i eftermiddag. Klokken 16:30 går det løs i en formentlig tæt på udsolgt – hvis ikke udsolgt – Granly Hockey Arena.

Kampene hidtil har været fantastiske – med masser af godt skøjteløb, kontroversielle situationer og stor intensitet – og nu er vi et sted i serien, hvor trænerne har svært ved at overraske hinanden. Undertegnede havde i går en lang samtale med en tredje Metal Liga-træner, der er slået ud af turneringen, og han pointerede, at i slutspillet kommer der et tidspunkt, hvor træneren kan levere nogle enkelte taktiske træk i en serie, hvor holdene kender hinanden ud og ind – ellers er det op til spillerne at levere varen.

Sådan er det nu i Esbjerg-SønderjyskE-serien – og for den sags skyld i Herning-Frederikshavn-serien. Spillerne skal levere disciplin, klogskab og de individuelle ting, der måske kan afgøre tætte kampe. Som Joni Myllykoskis blændende dobbeltredning i slutfasen fredag. Eller Tyler Grons lige så fremragende scoring i overtid tirsdag aften.

En hurtig analyse af Esbjerg-SønderjyskE-serien viser også, at det bliver vældig spændende om SønderjyskE-holdet kan holde kadencen gennem 60 minutter. Er det ligemeget i slutspilstider, at Ceman matcher sine topspillere hårdt og kører med lidt færre folk end Pederson, der til gengæld også bruger en mand som Wade Bergman konstant.

Den lille og vævre amerikaner kan blive en af de individualister, der kan afgøre en tæt kamp i dag. På den anden side har vi en anden amerikaner, Cory Quirk, som gang på gang viser som en af Metal Ligaens bedste spillere.

Og hvad med målmandsduellen? Nikolaj Henriksen skal stå sit livs uden tvivl allerstørste kamp. Indtil nu har unge Henriksen stået for presset. Kan han vinde over rutinerede Myllykoski, der virkelig steppede op med manér fredag aften og blev den matchvinder og nøglespiller, SønderjyskE havde brug for.

Hold øje med: Powerplay-spillet var ekstremt vigtigt i fredags. SønderjyskE fik fem minutters overtid ved Dalhuisens game misconduct og scorede. Esbjerg var isnende kolde, da Anders Førster røg ud i tredje periode og scorede. To af tre udvisninger blev altså udnyttet til mål. Så det gælder om at holde sig væk fra boksen i eftermiddag.

Holdene: Thomas Spelling røg ud med et trælår, men kom ind og scorede det andet mål på en returpuck. Et trælår kan i den grad gøre ondt, når det bliver koldt igen, så spørgsmålet er, om SønderjyskE’s absolutte nøgleangriber er blevet helt frisk. Og hvad med Hölli, Overmark og sønderjydernes fjerdekæde? Bruger Ceman dem i eftermiddag.

Hos Esbjerg synes der ikke at være skader på nogle af de vigtige spillere. Mark Pederson bruger i sagens natur sine nøglespillere en del, men har gennem serien konsekvent kørt med mange folk. Men vi er dog henne i et sted i serien og i sæsonen, hvor også Pederson coacher stenhårdt og bruger enhver lejlighed til at sætte sine bedste folk ind.