FØR SERIEN: Esbjerg-SønderjyskE

Foto: Jan Korsgaard

Det er sjette sæson i træk, Esbjerg og SønderjyskE mødes. Næsten lokal udgave på is af filmen “Groundhog Day”, som Der Nordschleswiger beskrev det, da valget til kvartfinalerne stod klart. 

Esbjerg går ind i serien med en enorm selvtillid og tro på at vinde mesterskaber, og som en tidligere ligaprofil beskrev det for mig i en hyggelig samtale for nogle uger siden, så er følelsen i Esbjerg lige nu nøjagtig den samme, som da Herning ikke fornemmede, at de kunne tabe under Todd Bjorkstrand. 

Dengang fandt Herning altid en vej, og under Mark Pederson synes Esbjerg at kunne finde det samme. Tænk bare tilbage på sidste sæsons syvende kamp i semifinalen mod Frederikshavn, hvor vestjyderne fik vendt 0-1 til 2-1 i kampens absolutte slutfase. 

Og det er altså den vindermentalitet, SønderjyskE skal op mod i aften og de følgende dage. Og det endda med et Esbjerg-hold, der formentlig – man må forvente, at papirerne går i orden – er tilsat Brock Nixon, sidste sæsons guldkaptajn. 

– Vores spillere virker i hvert fald klar. Man kan næsten sige, at de kradser lidt i væggene og kravler i loftet osv., så spillerne er klar og synes vist, at vi efterhånden har haft nok trænings-pas, så de er garanteret klar til kamp fredag aften, siger Esbjergs assisterende træner Thor Dresler i klubbens kampoptakt. 

– Vi har i de seneste dage arbejdet specifikt i forhold til kvartfinaleserien mod SønderjyskE, men ellers har vi arbejdet fysisk på at holde hjerte, lunger og musklerne lidt i gang, tilføjer han. 

– At der er tale om lokalopgør betyder meget, specielt for de lokale drenge. De har jo nærmest ”hadet” det andet hold, siden de var helt små. Så jeg er sikker på, at der i begge lejre er lokale drenge, som nok skal få tændt op under holdkammeraterne. Det gælder om, at komme ud med det rigtige spændingsniveau til den slags kampe. Heldigvis har spillerne i vores trup en del erfaring med slutspilskampe. Det samme kan man sige om SønderjyskE, så jeg tror holdene godt kan kontrollere følelserne, men de er samtidigt sultne, siger Dresler.

SønderjyskE har haft fire dage til at restituere efter tre kampe mod Gentofte, så en forklaring om tunge ben gælder ikke i Chris Straubes omklædningsrum.

Tværtimod må kampene mod Gentofte have indgydet endnu mere optimisme i truppen hos SønderjyskE, der formåede at holde hovederne kolde i de helt afgørende situationer – men dog også formåede at smide to relativt sikre føringer på hjemmebane, inden sejren blev sikret i overtid. 

Sønderjyderne har fået ekstra tyngde i defensiven med Kyle Wharton, der har været et uhyre vigtigt indkøb og fremme trådte Patrick Dwyer i karakter med tre scoringer i den sidste kamp i play in-serien.

Man fornemmer stadig, at der er uforløst potentiale i topspillerne hos SønderjyskE, og så er de lyseblå nu avanceret til at være et farligt hold for enhver modstander – også Esbjerg. 

– Det gælder om at holde fuld fokus, hver eneste kamp, hver eneste periode, hvert eneste skift. Vi koncentrerer os om vores og hjælper hinanden til at holde fokus, uagtet om vi fører eller om vi er bagud, siger SønderjyskE-sportschef – og assistenttræner Kim Lykkeskov. 

FACEOFF.DK tipper serien: Esbjerg har overhånd mentalt efter sejre i de indbyrdes serier i de sidste to sæsoner. Dygtige udlændinge hos begge hold, så det kan blive bredden, der afgør sagen. Begge hold kommer ind med stigende formkurve og Esbjerg altså med Brock Nixon, der kender til alt og alle i opgørene. Vi holder på at Esbjergs rytme gennem længere tid giver en ekstra fordel, og så har Esbjerg-spillerne lidt mere tempo i benene, som også kan vippe serien. Men det bliver ikke nemt mod et Sønderjyske-hold med fornyet gejst. Vi hugger ind med Esbjerg i seks kampe.

SKADER/KARANTÆNER: Umiddelbart er det kun Greg Gibson, der er i fare hos sønderjyderne. Er han blevet klar efter en uges pause og tacklingen fra Nikolaj Zorko. Ellers synes der at være fuldt hold hos begge rivaler.