FØR SERIEN: Aalborg-Esbjerg

Martin Lefebvre - Aalborg Pirates - Julian Jakobsen - Aalborg Pirates

KAMPEN KORT: Sikke en serie, vi skal have sat gang i denne aften i Cool East Arena i Aalborg. To yderst formstærke mandskaber mødes i aften, hvor toeren i grundspillet, Aalborg, møder de forsvarende mestre fra Esbjerg, der formåede at overkomme rivalerne fra SønderjyskE i fem kampe.

Det er to hold med selvtillid og ikke mindst solid bredde, der mødes i den første bedst af syv serie mellem Esbjerg og et Aalborg-hold, siden de to hold mødtes i den legendariske finaleserie i 2003/04-sæsonen, hvor AaB Ishockey stadig var navnet på holdet fra den nordjyske ishockeyhovedstad.

Nu hedder Aalborg Pirates, og Brandon Reids tropper kommer ind som et helstøbt mandskab med et overordentligt stærkt koncept, som alle spillere i truppen er opdraget til at følge til punkt og prikke.

Derfor har Aalborg med en bred trup konstant formået at holde et højt tempo og hele tiden sætte erstatningsspillere ind, når det har knebet med skader. Toppen har også været på plads og de ledende spillere har bidraget med stigende form henover sæsonen.

I Aalborg gælder det for eksempel faceoff-kongen Julian Jakobsen, ligaens måske bedste back, Martin Lefebvre og ikke mindst russiske Kirill Kabanov, der ikke blot har bidraget med point, men også en forrygende arbejdsetik, som har imponeret alle omkring holdet i det nordjyske. 

Samtidig har Tad Galansky i målet vist et solidt niveau, der har givet ham en redningsprocent i slutspillet på 92,1 og en GAA på 1,66. Stærkt af tjekken, men han skal op mod en Mathias Seldrup, der virkelig også imponerede i serien mod SønderjyskE.

Seldrup virkede en lille smule ude af balance i 0-4-nederlaget i kamp to i Vojens, men ikke værre end at han slog tilbage og nu står med en redningsprocent på suveræne 94, og kun 1.41 mål imod pr. kamp i slutspillet. 

Foreløbig har han udvisket al tvivl om sin styrke og fortsætter med at få tiltro af træner Pederson, der igen i år har formået at hive det bedste ud af sit hold. 

Intet synes at kunne ryste Esbjerg for øjeblikket, og med Adam Miller og ikke mindst Brock Nixon har vestjyderne hentet to forrygende folk ind i slutsfasen af sæsonen. Det har betydet, at Esbjerg nu stiller med fire virkelig solide kæder, og at de rutinerede folk som Sune Hjulmand og Esben Nielsen ligger og driver rundt med deres enorme rutine i de “lave kæder”. Den slags skal man på ingen måde undervurdere.

NØGLESPILLERNE: Clay Anderson var lidt for flagrende i efteråret, men som sæsonen er skredet frem, har Anderson stille og roligt brilleret med vigtige mål og gode aktioner i afgørende minutter af kampen. Selvfølgelig kalder Aalborg også på Julian Jakobsen som den absolutte leder på banen. Han bliver vigtig for Pirates. 

Hos Esbjerg har Brock Nixon vist sig som en mand med kæmpe betydning. Seks point i fem kampe mod SønderjyskE (fire mål) siger alt om hans betydning. Det samme gælder i øvrigt for Phillip Bruggisser, der er førsteback hos vestjyderne og kandiderer til en plads på VM-holdet med sit intelligente og offensive spil. 

SKADER/KARANTÆNER: Esbjerg har endnu engang formået at holde sig mere eller mindre fri for skader i løbet af både grundspil og slutspil, mens Aalborg havde Kristian Kodal og Mikkel Højbjerg siddende ude i serien mod Frederikshavn. Heller ikke Jeppe Holmberg spillede den sidste kamp i serien, men Aalborg har haft en lang pause til at få folk klar. 

FACEOFF.DK TIPPER SERIEN: Esbjerg har ikke tabt i syv playoff-serier og går altså efter at gentage SønderjyskE’s tre triumfer på stribe. Hvis nogen skal toppe det vestjyske tog, så må det være det velkørende Aalborg-mandskab, der siden Final4 i Boxen og pokaltriumfen bare har rullet af sted. Kommer Højbjerg-brødrene ind omkring Julian Jakobsen giver det pote både i top og bredde og Aalborg vil være i stand til at knække Esbjergs defensiv. Omvendt kommer Esbjerg med et uhyre velkørende kollektiv, der presser Aalborg til det yderste. Serien bliver afgjort til Aalborgs fordel i seks eller syv kampe.