Esbjerg vandt velspillet finale-reprise

Esbjerg Energy – Herning Blue Fox 3–1 (1-0, 0-0, 2-1)

Esbjerg er fortsat ovenpå overfor Herning, efter at man fredag aften besejrede midtjyderne, som det ligeledes var tilfældet i den forgangne sæsons finaleserie. Kampen var velspillet, tæt og fair over alle 60 minutter. Seldrup fejrede rund fødselsdag med flere gode redninger og en sejr over sin barndomsklub.

Fredag aften var det blevet tid til sæsonens første møde mellem forrige sæsons finalister fra Herning og Esbjerg, da Energy hjemme i Granly Hockey Arena tog imod Blue Fox. Mens Herning havde revanche til gode ovenpå den forgangne sæsons finalenederlag mod vestjyderne, så har Herning til gengæld været klart bedst kørende i de indbyrdes testkampe op til denne sæson.

Både Esbjerg og Herning har været lidt langsomme startere i indeværende sæson, hvor hverken midtjyderne eller vestjyderne har høstet det antal points, som man kunne have forventet. Derfor var dagens finalerevanche da også blot et opgør mellem tabellens nr. syv og otte.

Gæsterne stillede op uden Markus Jensen, Branislav Rehus, Ales Sova og Mathias Mølgaard, mens Esbjerg som i tirsdagens kamp i Aalborg var uden Jeppe Holmberg og Henrik Clausen – målmand Nicolaj Henriksen var tilbage (som backup) for vestjyderne, som til gengæld atter måtte kigge langt efter Jannik Christensen på backpladserne.

Hos Esbjerg var der nye kæder til aftenens kamp. McMillian var rykket op i 1. kæden sammen med Martindale og Andersen, mens det nordamerikanske trekløver Knight, Fiddler og Nixon udgjorde 2. kæden. Hardarsson, Hjulmand og S. Nielsen dannede tredjekæden og i fjerdekæden fandt man E. Nielsen, Bang og Jepsen.

Herning havde Mathias Andersen på mål, mens tjansen hos Esbjerg var overladt til Mathias Seldrup.

Vestjysk drømmestart

Hjemmeholdet fik en glimrende start på kampen, da man fik sat sig fornuftigt på spillet de første minutter. Efter fire minutter gav overtaget pote, da Kodie Curran først forsøgte sig med et wrap around-træk på Andersen i Herning-målet. Forsøget blev afværget, men pucken fortsatte ud til Phillip Bruggisser, som sendte et følt håndledsskud op i fjerneste hjørne fra udkanten af faceoff-cirklen til vestjysk 1-0-føring.

Som man nærmede sig periodens halvvejsmærke var det fortsat Esbjerg der var i kontrol, mens Herning ihærdigt jagtede. En jagt der efter ni minutters spil kastede et power play af sig, da Bruggisser måtte til afkøling for en tripping i egen zone.

I det efterfølgende power play viste gæsterne tålmodigt overtalsspil, men Esbjergs box stod godt. Det var således begrænset hvad gæsterne kom frem til af muligheder. Esbjerg klarede altså frisag og man satte sig efterfølgende igen på kampen rent spillemæssigt. Scoringschancerne var dog relativt få, men David Lidström fik da markeret sig med et stærkt forsøg fra blue line efter et kvarters spil.

Herning trak en udvisning for for mange spillere på isen med fem minutter tilbage af perioden, men i Esbjergs power play blev pucken varmet for meget og man sad og savnede mere direkte og målsøgende spil med flere afslutninger.

Gæsterne sluttede perioden bedst, da man gennem de sidste par minutter fik vundet momentum og efter et glimrende pres kom frem til et par halve chancer til Daniel Nielsen og Patrick Madsen.

Stormløb mod Herning-målet

Værterne kom ud til 2. periode med en overordentlig offensiv indstilling. Man noterede sig således store scoringsmuligheder til både Curran og ikke mindst Hardarsson, som helt alene med Andersen, fik sendt pucken i skinnerne på Herning-keeperen.

Esbjerg kom også frem til en to mod en-mulighed efter fire minutters spil og minuttet efter fik Bruggisser sat Nixon op til afslutning tæt under mål, men forsøget gik lige forbi.

Som man nærmede sig det 10. minut gik gassen for en stund lidt af Esbjerg-ballonen og Herning kunne arbejde sig ind i opgøret igen. Herning havde også gode chancer og ikke mindst et giftigt break away-forsøg til Toni Kallela, kunne have bragt balance i regnskabet for midtjyderne.

Niklas Andersen så ud til at nyde tilværelsen i den nye vestjyske 1. kæde og den unge dansker virkede generelt veloplagt denne aften, hvor han flere gange viste gode takter og fik skabt lidt ravage i gæsternes defensiv.

Mod slutningen af perioden brændte det for alvor på foran Herning-målet, da først David Lidström overplacerede tæt under mål, mens Jared Knight, helt alene med gæsternes keeper, fik sendt pucken lige i benskinnerne på Andersen.

Herning med tidlig udligning

Herning lynstartede i 3. periode, da Daniel Nielsen udlignede værternes føring efter blot 30 sekunders spil. Scoringen lignede noget man har set før fra den solide landsholdsback, der fra distancen sendte et blødt håndledsskud på mål – en afslutning der fik lov til at sejle hele vejen ind i netmaskerne bag Seldrup til 1-1.

Forward Daniel Nielsen bød også ind med et godt forsøg, da han tre minutter inde i perioden kom frem til en farlig afslutning fra en position lavt i slottet. Seldrup tog dog fra og Esbjerg klarede frisag.

I modsatte ende var gæsternes keeper chanceløs, da Brock Nixon fem minutter inde i perioden genetablerede den vestjyske føring med sin scoring til 2-1. Jared Knight var arkitekten bag målet, da han sendte en knaldhård pasning ind foran mål, hvor Nixon dygtigt styrede pucken op i nettaget.

Et par minutter senere fik Herning chancen i power play, da Ryan Martindale blev udvist for en holding i egen zone. Herning gjorde en god figur i det overtalsspil der fulgte, men solidt box play og glimrende defensivt arbejde af David Lidström kom i vejen for midtjyderne.

Efter et kvarters spil fik værterne en udvisning for forsinkelse af spillet, da Esben Nielsen sendte pucken ud over glasset. Der var nervøse miner at spore i Granly Hockey Arena, da det kunne ligne dacapo i forhold til hjemmekampen mod SønderjyskE for en uge siden, hvor Esbjerg ligeledes førte 2-1 fem minutter før tid, da man tog en udvisning for samme forseelse og endte med at tabe i overtiden.

Men vestjyderne klarede sig gennem undertalsspillet uden at Herning kom frem til de helt åbne chancer og Todd Björkstrand kaldte timeout med 1:37 tilbage af kampen. Andersen blev erstattet med en ekstra markspillet i et sidste sats, men trods et par nærgående forsøg fra gæsterne i slutfasten, så var det Esbjergs Tyler Fiddler der kunne lukke kampen med sin scoring til 3-1 i det tomme mål, da der resterede 12 sekunder.

Man of the match: Esbjergs keeper Mathis Seldrup fejrede sin 20 års fødselsdag med at tage sig af 28 af 29 Herning-forsøg og tilmed hente en sejr over sin barndomsklub, som han fredag aften spillede imod for første gang nogensinde i en turneringskamp. Seldrup agerede kampen igennem roligt og velovervejet i Esbjerg-målet og var en sikker sidste skanse, når det brændte på foran værternes mål.