Esbjerg fik endelig skovlen under rivalerne

Esbjerg Energy – Sønderjyske 3-1 (1-0, 1-1, 1-0)

Jeff Frazee og Matt Pistilli stjal atter rampelyset, da Esbjerg også på andendagen i pokalturneringens kvartfianlerunde, sejrede relativt sikkert over de forsvarende danmarksmestre fra Sønderjyske, som vestjyderne ekspederede ud med en samlet målscore på 7-2.

Returopgøret i Metal Cuppens kvartfinaler mellem forrige sæsons finalister fra Esbjerg og Sønderjyske, skulle lørdag aften afvikles i Granly Hockey Arena. Forud for kampen gik et første opgør i højt tempo fredag aften i SE Arena i Vojens, hvor Esbjerg med en udesejr på 4-1 tog første stik.

Sønderjyderne havde således revanche til gode lørdag aften, hvor en sejr selvsagt var en tvungen nødvendighed, såfremt man skulle gøre sig nogle forhåbninger om et videre avancement. Esbjergs opstilling var til returopgøret stort set uændret i forhold til fredagens kamp, mens gæsterne havde rystet posen en anelse hvad kædeformationerne angik.

Kampen blev indledt i et glimrende tempo, hvor de første større scoringchancer tilfaldt værterne. Efter tre minutters spil stod Mario Lamoureux således pludseligt fri foran mål, hvor han modtog pucken helt umarkeret. Amerikaneren var dog kommet for tæt på Myllykoski og den finske keeper fik afværget for sønderjyderne, der øjeblikket efter kunne ånde lettet op, efter at Jeppe Holmberg havde sendt en afslutning lige over mål.

Herefter fulgte en stærk periode af gæsterne, der fik lagt et godt pres på hjemmeholdet, uden at man dog kom helt tæt på Jeff Frazees mål.

Efter godt otte minutter blev det 1-0 til Esbjerg, da Matt Pistilli blev sat flot op til et break away. Det var Esben Nielsen, der var hurtig i opfattelsen, da sønderjyderne tabte koncentrationen et øjeblik ud for udskiftningsboksen.

Alene igennem mod Myllykoski svigtede Pistilli ikke, da canadieren sendte pucken højt op over vestre skulder på gæsternes keeper. Canadieren scorede dermed kampens første mål for anden kamp i træk, da han med en flot detalje også bragte vestjyderne foran fredag aften i Vojens.

Scoringen gav ekstra liv til kampen, hvor angrebene nu bølgede frem og tilbage og hvor intensiteten til stadighed var stigende. Der var saft og kraft i nærkampene, hvor der blev givet og taget af et godt hjerte.

Esbjerg sluttede umiddelbart perioden stærkest. Mike Dalhuisen fik testet gæsternes keeper fra distancen efter 13 minutters spil, mens Lasse Bang forsøgte sig med en styring tæt under mål minuttet efter.

Den sidste store vestjyske mulighed i perioden stod der Esben Nielsen på, da den rutinerede wing blev sat op til afslutning midt i slottet af Matt Pistilli.

Thomas Spelling kunne dog nemt have bragt balance i regnskabet, da han med tre minutter tilbage af perioden slap alene igennem mod Jeff Frazee tæt under mål. Spelling måtte dog se sin tidligere holdkammerat klare forsøget med en glimrende redning.

Med Søren Nielsen siddende i udvisningsboksen for en roughing, kunne Sønderjyske indlede kampens første power play efter 19 minutters spil. Et koncentreret og kontrolleret box play fra vestjydernes side, fik dog effektivt neutraliseret situationen, og de to mandskaber kunne gå til pause med 1-0 på tavlen, efter at værterne havde vundet skudstatistikken med 12-9.

Gæsterne startede anden periode i overtal, hvor det blev til et resolut forsøg fra blå linje af Tyler Gotto, inden Esbjerg atter blev fuldtallige.

Gæsternes Scott Campbell tegnede sig for kampens næste mulighed, men desværre for gæsterne, så brændte canadieren på et tomt mål, hvor det dog hører med til historien, at han i situationen var hårdt presset bagfra.

Et par minutter senere var Nicholas Jensen stødt med frem, hvor den stærke back tæt under mål fik afsluttet på Myllykoski, der dog generelt leverede en solid præstation for gæsterne.

Efter seks minutter spil var der fare på færde i den modsatte ende, da Kim Lykkeskov og Cory Quirk flot kombinerede sig gennem de vestjyske forsvarsværker, Frazee reddede dog kastanjerne ud af ilden for Esbjerg, der tre minutter senere atter måtte se Lykkeskov lave ravage i de bagerste geledder.

Cirka midtvejs i perioden blev gæsterne ramt af tre udvisninger med relativt kort interval. Først måtte Anders Overmark til afkøling for en holding og da Daniel Galbraith 48 sekunder sendte pucken ud på tribunen, ventede der gæsterne en svær opgave. Opgaven blev ikke nemmere, da Tyler Gotto øjeblikket efter nedlagde Wade Bergman med en kneeing.

Mark Pederson forlangte time out for at tegne og fortælle om power play-strategien, men lige lidt hjalp det for vestjyderne, der måtte se sekunderne gå – og dog, for netop i samme sekund som Gottos udvisning udløb, modtog Brock Nixon pucken inde foran Myllykoski, hvor canadieren nærmest i en og samme bevægelse modtog pucken og scorede, ved at runde den finske keeper i målfeltet. Wade Bergman var her manden med den primære assist.

Efter 13 minutters spil kolliderede Martin Eskildsen med Jeff Frazee og vestjydernes keeper blev væltet omkuld, hvilket ikke umiddelbart påberåbte sig dommernes opmærksomhed. Opmærksomhed fik Eskildsen til gengæld rigeligt af fra Mike Dalhuisen, der trådte til og agerede hollandsk politi. Her blev dommernes konklusion 2+2 minutter for roughing til de to kombattanter.

Efter 15 minutters spil blev der bagt fornyet spænding ind i opgøret, da Anders Overmark med en fremragende pasning fandt Thomas Spelling, der stak af sted i et break away ned mod Frazee, som sikkert blev passeret højt i målet til 2-1.

Spelling fortsatte tryllerierne minuttet efter, hvor Nicholas Jensen blev snydt godt og grundigt af gæsternes elegantier, som denne gang savnede den fornødne snert i afslutningen.

Mod de døende sekunder af perioden forsøgte Aaron Lee sig med et wrap around, men Kyllykoski lod sig ikke narre af canadierens frække træk.

Tredje periode blev indledt med et vestjysk power play efter kun et halvt minuts spil, da Thomas Spelling måtte til afkøling for en tripping. Værterne fandt dog aldrig for alvor melodien i den efterfølgende overtalssituation, hvorfor sønderjyderne kunne køre tiden af uret uden de store problemer.

Der begyndte dog at tegne sig et billede af et Esbjerg-mandskab i kontrol. Man stod godt på banen og mødte gæsterne langt fremme på isen, hvorved tiden og råderummet blev væsentligt begrænset for sønderjyderne, der derved havde svært ved at skabe kampen.

Otte minutter inde i perioden lignede det en afgørelse, da Esbjerg bragte sig foran med 3-1. Nicholas Jensen stødte med frem, hvor han lurede at Brock Nixon og Aaron Lee havde igangsat et godt forarbejde bag gæsternes mål.

Lee stod for den sidste afgørende pasning og Jensen satte staven på, uden chance for Myllykoski.

Det kunne være blevet 4-1 minuttet efter, da Matt Pistilli fandt Esben Nielsen stående helt fri inde i slottet. Men desværre for Esbjerg sendte Nielsen afslutningen lige på Myllykoski.

Halvvejs i perioden blev Esbjerg ramt af en udvisning til Brock Nixon, men den største chance i de efterfølgende to minutter stod der Esbjerg på, da Mario Lamoureux

Mod slutningen af kampen faldt der en del udvisninger, bl.a. som følge af lidt tumult foran udskiftningsboksene ved to lejligheder.

Men flere scoringer blev det ikke til denne lørdag i Granly Hockey Arena, hvorfor Esbjerg altså sikrede sig videre avancement i Metal Cuppen.

Tilbage stod man med et indtryk af et hårdtarbejdende og offensivt indstillet Esbjerg-mandskab, der synes at have fået sammensat en spændende og slagkraftig trup frem mod den nye sæson i Metal Ligaen, som skydes i gang på fredag.

Man of the match: Matt Pistilli scorede kampens første mål og kunne også have tegnet sig for et par assists, hvis Esbjerg havde haft lidt mere snert i afslutningerne. Pistilli var en fornøjelse at følge gennem hele kampen, hvor der både var hårdt arbejde, god spilforståelse og fremragende teknik på paletten fra canadierens side. Ham får man formentligt megen glæde af i det vestjyske i denne sæson.