EIHL: Endnu en djævelsk titel til Cardiff

Mens de fleste Europæiske topklubber jagter den helt store titel i disse dage, er den allerede placeret i den atypiske, britiske Elite Ice Hockey League. For på de britiske øer fejres grundspilstitlen som den store triumf – mens det efterfølgende slutspil blot synes at være ”icing on the cake”.

Og for andet år i træk landede mesterskabspokalen i den walisiske hovedstad, hvor Cardiff Devils nu er to-dobbelte mestre. Pudsigt nok efter en foregående ”tørke” der strak sig helt tilbage til 1997.

I 1999 vandt Cardiff senest slutspilstitlen, med bl.a. Mario Simioni og den tidligere Odense-keeper Derek Herlofsky på holdet, og derfor bør de nu være opsatte på at sikre sig ”the double”, når denne sæsons sidste grundspilskampe er overstået, og det ultra-korte slutspil skydes i gang.

Det sker efter den klassiske 1 mod 8, 2 mod 7 (osv.) model i kvartfinalerne, der dog ikke spilles som deciderede serier, men blot som en ude- og en hjemmekamp. Og bedst seedede for lov at vælge om de vil spille ude eller hjemme først.

Anden kamp skal afvikles senest den 1. april, og her har Cardiff allerede valgt at de vil have hjemmebanefordelen i den afgørende match – som potentielt kan gå i overtid for at finde en vinder. Men modstanderen ligger i skrivende stund endnu ikke fast.

De fire vindere af kvartfinalerne kvalificere sig til den hæderkronede Playoff Final Weekend, som traditionen tro afholdes i National Ice Centre i Nottingham, hvor der er plads til 7.500 tilskuere. I år bliver det 7. og 8. april – og weekenden foregår som dette års Final Four i Danmark, altså med semifinaler den ene dag og finalen den anden. En slutspilsmodel som i den grad åbner op for overraskelser.

Der resterer dog stadig et par kampe inden de 12 hold i ligaen er igennem de 56 spillerunder, men Devils sikrede sig allerede grundspilstitlen efter udesejren mod nordirske Belfast Giants den 16. marts. Giants som godt to uger tidligere snuppede årets sideløbende pokaltitel, med en overbevisende 6-3 sejr over Devils i finalen i Cardiff.

Cardiffs nykårede grundspilsmestre synes at nyde stor succes efter den længe ventede flytning til ny rammer i Ice Arena Wales, som blev indviet i starten af 2016 – efter hele 10 år i en ”midlertidig” hal på nabogrunden.

De to første sæsoner i de nye omgivelser har således kastet to mesterskaber af sig, samt en pokaltitel i sidste sæson. Og derudover debuterede djævlene i Champions Hockey League tidligere på sæsonen, endda med overraskende succes. For godt nok fik de ørerne i maskinen i de første spillerunder, men senere satte de deres præg på Europæisk tophockey med flotte hjemmesejre over Schweiziske Davos og svenske Växjö.

Cardiffs seneste triumf vidner dog ikke om en decideret opblomstring i walisisk eller britisk ishockey generelt – altså udover en stigende stærkere topliga. For klubben i Cardiff er som en lille canadisk koloni i Wales, hvor ”O Canada” burde benyttes som nationalmelodi før kampene.

Således er klubben canadisk ejet, har canadisk manager, canadisk træner og canadisk kaptajn – mens hele 17 af holdets spillere har canadisk pas. Deriblandt tre med en fortid i dansk ishockey; Jake Morissette (tidl. Frederikshavn), Patrick Asselin (tidl. Sønderjyske) og Bryce Reddick (tidl. Aalborg). Et hold der i den grad lever på rutine fra hockeyens højborg, med en gennemsnitsalder på 29 år.

Om rutinen også er nok til at vinde byens første slutspilstitel siden 1999 – det vil tiden vise.