Continental Cup: 50/50-kamp for Herning

Asiago er et vidunderligt sted. Jeg har været der over en weekend for nogle år siden, hvor SønderjyskE i en gyserfinale vandt Continental Cuppens-semifinalerunde via en 3-2-sejr i straffeslag over værterne i den afgørende kamp. Kort før kampen begyndte søndag begyndte sneen at dale ned, og turen ned ad bjerget søndag aften i tung sne i en lejet bil var ikke for børn.

Men Asiago bød på dejlige omgivelser. Palao Odegar er en gammel, rustik skøjtehal, hvor klubben og en sponsor serverede gratis suppe til alle tilskuere søndag aften før den sidste kamp, og lige på hjørnet omkring hallen ligger et pizzeria med nogle af de bedste pizzaer, jeg husker at have smagt.

Vi sludrede med Asiagos nordamerikanske spillere lørdag eftermiddag over en frokost på en pastarestaurant i midtbyen og gik på marked med omegnens befolkning i vinterkulden senere på dagen. Og ikke langt fra byen ligger altså masser af muligheder for at stå på ski.

Det er også i “Asiago og omegn” – altså hele Südtirol, at italiensk ishockey har sit centrum. Faktisk er langt de fleste klubber i italiensk hockey, der spiller en rolle baseret i Norditalien, hvor Serie A – den bedste række – også har sit centrum. Italiens stærkeste hold, HC Bolzano, spiller i den østrigsk-baserede Erste Bank Eishockey Liga (EBEL).

Serie A har været gennem store omvæltninger de seneste sæsoner, og det italienske forbund havde inden denne sæson svært ved overhovedet at finde hold nok til en fornuftig turnering. Der er skåret i antallet af udlændinge, økonomien er blevet strammere og otte hold deltager nu i Italiens bedste liga.

Et af dem er HC Asiago, Hernings modstander i aften. Træneren er den tidligere Rødovre-spiller Patrice Lefebvre, og der er fire canadiere og tre italo-canadiere på det aktuelle hold.

Den 35-årige Layne Ulmer har spillet i Asiago i adskillige sæsoner, og er vel den mest navnkundige udlænding. Men også navne som Sean Bentivoglio, Nicola Tessari og Andrea Strazzabosco er markante fyre i italiensk ishockey.

Og tilbage i 90’erne var Mario “The Bomber” Simioni altså en af topspillerne i bjergbyen. I dag møder han så sin gamle klub igen.

– En 50/50-kamp tænker jeg. Vi har bestemt en chance, og Asiago er vel ikke så stærke, som de tidligere har været. Men de er stadig som minimum en top fire-klub i Italien, ligesom vi gerne vil være det i Danmark.

– For os er det utrolig vigtigt, at vi holder os ude af straffeboksen. Spiller vi fem mod fem-hockey, tror jeg vi kan klare dem. Vi er i forvejen det mest disciplinerede hold i vores egen liga, betoner Mario Simioni.

Steffen Frank har været dårlig med influenza på vejen til Italien, men forventes fit og klar til kamp. Jordan George, der har været skadet på det seneste, vender ligeledes tilbage, så Mario Simioni har altså et hold i fuld vigør til rådighed.

Puljen skydes i gang allerede klokken 17:00, når Yertis Pavlodar fra Kasakhstan møder Mogo Riga fra Letland.