Cardiff Devils – topholdet i teltet

(Af Brian Schæfer Dreyer, www.oplevcardiff.dk) I Danmark håber vi hockeyfans konstant på flere haller og mere istid for udbredelsen af vores elskede sport, som langt fra har optimale forhold. Men forestil dig så et land med bare én skøjtehal, som tilmed er et telt.

Men med en klub der stadig formår at være tophold i den bedste britiske liga, og trække masser af tilskuere og stemning til de spartanske lægter.

Dette er virkeligheden i det sydlige Wales, hvor byens – og ja, landets hold, Cardiff Devils, nu på 10. sæson tørner ud på hjemmebanen kendt som The Big Blue Tent (det store blå telt). Cardiff Arena som er det officielle navn for den ”midlertidige” løsning, blev hastigt opført for at huse djævlene mens erstatningen for Wales National Ice Rink (1986-2006) skulle planlægges.

Den nu forhenværende arena som lå midt i centrums byliv, blev jævnet med jorden for at skabe plads til et nyt shoppingcenter. Men inden da havde den hæderkronede hal dannet ramme om en lang række triumfer. Derfor så holdets trofaste supportere frem mod et nyt isstadion i spænding, mens den midlertidige hal blev banket sammen af trælægter og et tag af kraftig blå plast, nede ved Cardiff Bay.

”When hell freezes over”
Men tålmodigheden blev en dyd for djævlene, for is-projektet blev udskudt gang på gang… på gang. Så længe at man til sidst nærmest mistede håbet. Og der skulle altså gå hele ti år, inden der i begyndelsen af 2016 endeligt kan flyttes ind i en ny permanent hule – Ice Arena Wales (www.icearenawales.co.uk).

Et moderne iskompleks der med både opvisnings- og træningshal fordobler landets kapacitet – mens ”teltet” pakkes sammen for at skabe bedre parkeringsforld. Samtidig øges kapaciteten fra 2.300 til 3.050 tilskuerpladser.

Ishockey er overraskende populær i Cardiff, trods en by og et land hvor rugby’en regerer – med bysbarnet Gareth Bale’s fodboldkunskaber lige i hælene.

Og klubben syntes at være stærkt forankret hos både fans, sponsorer og de lokale medier. Også selvom rivalerne ikke kommer fra nabobyen Swansea – men skal findes over grænsen i England. Mens de fjerneste udebaneture i den britiske liga går helt til Nordirland og Skotland.

Klubbens eksistens har de seneste år været turbulent, med kampen for det nye isstadion og skiftende ejerskaber med blandet succes. Men sommeren 2014 blev klubben overtaget af fire hockeygale, canadiske forretningsmænd fra Calgary, som har pumpet både penge og selvtillid ind i den walisiske klub.

Devils er igen tilbage i toppen, hvor de tidligere var fast inventar, og fansene er taknemmelige. Så når de nye ejere aflægger deres klub et besøg trækkes Devils-trøjerne over jakkesættene til en æresrunde på isen.

Danske forbindelser
Vi skal dog helt tilbage til 1998/99 sæsonen for at finde klubbens seneste ‘Playoff Championship’, og sjovt nok var det dengang med så navnkundige profiler som Mario Simioni og Derek Herlofsky på holdet – som sammen kunne løfte trofæet i Wales National Ice Rink.

Mario endte sæsonen efter i Odense, og da han indtog trænersædet efter en enkelt sæson på isen, hentede han Herlofsky til Bulldogs med stor succes. Siden har både Scott Matzka og Stuart MacRae også repræsenteret både den fynske og den walisiske klub.

Det var dog Esbjerg der via Matzka tog til Cardiff som optakt til 13/14 sæsonen, og spillede træningskamp mod Devils. Vestjyderne trak sejr ud af et meget fysisk opgør med en snæver 4-3 sejr.

Der bliver generelt gået til stålet i den britiske liga, som tæller et hav af hårdføre canadiske imports, og som turneringsmæssigt skiller sig ud. Her fejres det at vinde grundspillet i højere grad, mens slutspillet afgøres mellem de fire bedst placerede – på en enkelt weekend! Semifinaler lørdag. Finale søndag. Desuden lægges der stor vægt på den sideløbende pokalturnering, Challenge Cup.

Min indre djævel
Personligt har jeg fulgt Devils siden Mario kom derfra til Odense i 1999. Og da jeg siden 2007 har boet i Cardiff ad flere omgange, har jeg haft mulighed for at se en række af kampe i The Big Blue Tent. Senest sidst i november (2015), hvor Devils mødte Nottingham Panthers i en direkte kamp om førstepladsen.

Cardiff har historisk haft en af verdens travleste kulhavne, med udskibning fra de walisiske  miner. Men selvom industrien for længst er uddød i hovedstaden, er der stadig kul på kedlerne når byens hockeyhold tørner ud. Klassisk hockey-rock, taktfaste klapsalver og tramp i trælægterne, pisker stemningen helt op under teltdugen. En stemning der vel sagtens når højderne fra en dansk slutspilskamp.

Den yderst velassorterede fanshop ville nok få de fleste danske klubbers ditto til at blegne, og det populære lotteri ”Shirt Off His Back”, hvor fansene kan vinde en spillertrøje fra aftenens kamp, spytter godt i klubkassen. Devils har fat i den lange ende, og jeg er imponeret over hvor godt de formår at skabe hockeykultur, hvor det burde være umuligt.

Trods et nederlag til Nottingham denne aften hyldes spillerne med en æresrunde i ”teltet”.

True Colours from Cardiff Devils on Vimeo.

Cardiff Devils 10 Cardiff Devils 9 Cardiff Devils 8 Cardiff Devils 7 Cardiff Devils 6 Cardiff Devils 5 Cardiff Devils 4 Cardiff Devils 3 Cardiff Devils 2 Cardiff Devils 1