RETRO: Her er landstræneren bag Danmarks VM-succes

Landstræner for ishockeylandsholdet Jim Brithen.

Journalist Peter Fredberg fortæller om Jim Brithén, der startede med et hold, der var ”Røven af 2. division”. Han ændrede dansk ishockey og skabte fundamentet for VM-oprykningen i 2002:

Jeg husker især B-VM i 1997 i Katowice for de syv nederlag på stribe. ”Pinligt” og ”Røven af 2. division” hed to af overskrifterne i BT.

Det var Jim Brithéns første VM som landstræner, og han skal ikke bebrejdes fiaskoen. Det lå tungt i luften over den polske kulmineby, at det ville blive et par skrækkelige uger for det svækkede danske landshold med 10-12 afbud, otte VM-debutanter og halvdelen af holdet i alderen 19-23 år med teenagerne Henrik Børner og Michael Thomsen fra Rødovre og Søren Nielsen fra Vojens som de yngste. ”Mit babyhold.” Citat: Jim Brithén.

En håndfuld beskæmmende afbud i sidste øjeblik, fordi spillerne simpelthen ikke gad rejse til Katowice, fortæller om indstillingen og den manglende seriøsitet på det tidspunkt. Ikke kun hos topspillerne, men også hos klubledere, som ikke formåede at motivere spillerne til landsholdet.

Danmarks svenske coach var dybt skuffet og i tænkeboks efter VM. Forståeligt nok. DIU og Team Danmark var klar til at fortsætte arbejdet med den hårdtarbejdende og ambitiøse skåning, men han ville have VM lidt på afstand og snakket med nogle nøglepersoner først. Heldigvis fortsatte han. Og han udvidede endda sit arbejdsområde, så han ikke blot havde titel af landstræner, men også udviklingschef. Som den første i DIU med denne dobbeltfunktion.

I et par generationer har jeg fulgt landsholdet, og skal jeg pege på dén landstræner, som har sat det mest markante aftryk på dansk ishockey og gjort den største forskel, er jeg ikke i tvivl. Navnet er Jim Brithén.

Hans slogan de fem år i Danmark var: ”Vi kan, hvis vi vil.” Det var ikke tomme ord. Han uddannede spillerne til at tro på sig selv og byggede systematisk og med hårdt arbejde landsholdet og organisationen omkring det op i årene 1996-2001. Sejren i B-VM i Rødovre og Odense i 1999 var et lysende højdepunkt og ishockeyens folkelige gennembrud i Danmark.

Jim Brithén skabte groft sagt det fundament, Mikael Lundström (landstræner 2001-2006), Per Bäckman (2008-2013) og Janne Karlsson (fra 2013) på fremragende vis byggede videre på.

Da jeg stod oven på kulminerne i Katowice for 20 år siden, var A-VM meget langt væk. Nærmest utopi. Jim Brithén bragte de kommende år drømmemålet inden for rækkevidde, og da landsholdet i 2002 i ungarske Székesfehérvár spillede sig op blandt de allerstørste, sendte spillerne kærlige tanker til Örnsköldsvik i det nordlige Sverige, hvor Brithén trænede Modo. Ti af de spillere, som festede i Ungarn, havde tre år forinden spillet på hans juniorlandshold.

I Örnsköldsvik havde Jim Brithén fulgt Danmarks 6-2 sejr over Ungarn på nettet og var sprunget op af stolen ved hver scoring. Umiddelbart efter kampen havde han Mikael Lundström, holdleder Preben Glad, sin tidligere hjælpetræner Kim ”Musen” Andersen og sin danske angrebsstjerne i Modo, Kim Staal, i telefonen. Fra målmanden Peter Hirsch kom der en sms. De anerkendte alle sammen Jims andel i triumfen.

Jim Brithén er i dag 60 år, far til fem og bor i Ängelholm sammen med sin kone Barbro. Han er lokalpolitiker og viceborgmester i Ängelholm, men ishockeyen er stadig en vigtig del af hans liv. En uge pr. måned er han i Kasakhstan, hvor han er chef for træneruddannelsen i KHL-klubben Ak Bars Kazan.

Efter årene i Danmark kom han til Modo, og i sin første sæson i SHL, hvor Modo vandt sølv, blev han kåret som årets træner i Sverige. Senere har han været træner i blandt andet ligaerne i England og Østrig og coachet Sveriges U16 og U18. Under VM har det altid været hyggeligt at møde den tidligere landstræner og udveksle glade minder.

”Jeg har haft en dejlig tid i Danmark og mødt mange gode mennesker. Både spillere og ledere. Da jeg kom i 1996, var det som at blive bombet en generation tilbage i forhold til udviklingen i Sverige, men det blev mere seriøst og professionelt, og vi kom for alvor ind i Team Danmark-varmen. Dansk ishockey har en stor plads i mit hjerte, og jeg følger med i, hvad der sker i ligaen og omkring landsholdet,” siger Jim Brithén og tilføjer:

”Jeg glæder mig til VM i 2018 i Boxen og Royal Arena. Det bliver en fantastisk begivenhed.”